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Die Andromeda-Galaxie

„Jenseits der Milchstraße liegen Milliarden anderer Galaxien, die einige Millionen Lichtjahre voneinander entfernt treiben wie Seerosenblätter, die auf der Oberfläche eines Teiches schwimmen.“- Timothy Ferris in Seeing in the Dark

Vor einem Jahrhundert wurde die Anordnung des Universums überhaupt nicht gut verstanden. Die Mehrheitsmeinung unter den Astronomen war, dass alles, was unsere Teleskope sehen konnten, in einem riesigen Himmelssystem organisiert war — der Milchstraße. Eine Minderheitenansicht hielt jedoch, dass die Milchstraße nur eine „Insel“ von Sternen, Gas und Staub war, und dass es andere solche Inseln darüber hinaus gab.

Ein wichtiger Hinweis darauf, welche Perspektive richtig war, schien in den Nebeln verborgen zu sein — unscharfe Lichtschlieren („Nebel“ bedeutet „unscharf“), deren Natur seit Jahrhunderten umstritten war. Einige waren eindeutig Gruppen von vielen Sternen, aber 1907 gab es keine Möglichkeit zu sagen, wie weit jede Gruppe entfernt sein könnte. Andere waren undeutliche Flecken, eher das Gas und der Staub, die das Rohmaterial für neue Sterne und Planeten liefern. Neue Wege, Entfernungen zu den Nebeln zu finden, wurden dringend benötigt, ebenso wie bessere Teleskope, um klarere und hellere Ansichten von ihnen zu erhalten.Die ersten Jahrzehnte des zwanzigsten Jahrhunderts, die zu den produktivsten in der Geschichte der Astronomie gehörten, würden beides liefern. Eine Möglichkeit, variable Sterne zu verwenden – Sterne, die ihre Lichtleistung in einem sich wiederholenden Zyklus änderten — ermöglichte es Astronomen, Entfernungen zu Sterngruppen zu bestimmen, die noch nie zuvor gemessen worden waren, und das weltweit größte Teleskop auf dem Mount Wilson in Südkalifornien wurde 1918 in Betrieb genommen.Der Schlüssel zur Beilegung der Debatte über die Organisation des Universums erwies sich als ein unscharfes Objekt, das von vielen Beobachtern (einschließlich William Herschel) beobachtet und katalogisiert worden war, der Andromeda-Nebel (nach der Konstellation, in der er sich befand). Es war Eintrag 31 in Charles Messiers Katalog interessanter unscharfer Objekte aus dem 18.Jahrhundert und wird daher von Astronomen auch M31 genannt.

Edwin Hubble

Edwin Hubble, fotografiert vom verstorbenen James Stokley (Aus den Archiven der Astronomical Society of the Pacific)

In den 1920er Jahren wurde M31 eindeutig als eine Gruppierung von Sternen verstanden, aber niemand war sich sicher, wo diese Gruppe im kosmischen Schema der Dinge stand. Mit variablen Sternen als Entfernungsmarker und dem Riesenteleskop auf dem Mount Wilson konnte Edwin Hubble (damals ein junger und wenig bekannter Astronom) zeigen, dass der Andromedanebel über eine Million Lichtjahre von der Erde entfernt war. Es war die größte jemals gemessene Entfernung, und ihre Ankündigung erhielt stehende Ovationen bei dem Treffen der Astronomen, bei dem sie 1925 zum ersten Mal gelesen wurde.

Der Andromeda-Nebel war eindeutig ein Sternensystem, das von der Milchstraße ziemlich getrennt und in vielerlei Hinsicht vergleichbar war. Aus dieser einfachen Beobachtung, die bald für andere Sternennebel wiederholt wurde, wurde klar, dass die Milchstraße nur ein Sternensystem (oder eine Galaxie) unter unzähligen anderen war. Dies war die Geburt unseres modernen Galaxienuniversums, das in Seeing in the Dark so poetisch gefeiert wurde.Heute haben Astronomen die Entfernung zur Andromeda-Galaxie viel genauer gemessen; sie finden, dass sie etwa 2 1/2 Millionen Lichtjahre entfernt ist. Es ist eine majestätische spiralförmige Galaxie, ähnlich unserer Milchstraße, aber mit viel mehr Sternen.

Die Andromeda-Galaxie ist die nächste größere Galaxie zu unserer eigenen. (Wir haben engere Nachbargalaxien, aber sie sind viel kleiner. Zwei davon, die Magellanschen Wolken, sind mit bloßem Auge von der südlichen Hemisphäre der Erde aus zu sehen. Sie sehen aus wie abgelöste Reste der Milchstraße.) Die Milchstraße, die Andromedagalaxie und ihr Gefolge von einigen Dutzend kleineren Galaxien bilden das, was Astronomen die lokale Gruppe nennen. In den letzten Jahrzehnten wurde deutlich, dass die meisten Galaxien in kleinen Gruppen wie unserer organisiert sind und dass die Gruppen typischerweise zu großen Galaxienhaufen gehören, die manchmal Tausende von Galaxien enthalten.Galaxiengruppen und Galaxienhaufen wiederum gehören oft zu riesigen Superhaufen mit einem Durchmesser von Hunderten von Millionen Lichtjahren. Bevor unser Verstand beginnt, diese Maßstäbe zu betrachten, kehren wir zur Andromeda-Galaxie zurück und untersuchen sie von unserem Standpunkt aus auf dem Staubkornplaneten, den wir Erde nennen.

Andromeda von Rob Gendler

Andromeda—Galaxie von Robert Gendler

Das Bemerkenswerte ist, dass die zentrale helle Region der Andromeda—Galaxie – wenn es wirklich dunkel ist und Sie genau wissen, wohin Sie schauen müssen – mit bloßem Auge erblickt werden kann. Ein gutes Fernglas zeigt Ihnen mehr davon, aber erwarten Sie nicht, dass es so aussieht wie das dramatische Foto auf dieser Seite des Amateurastronomen Robert Gendler. Es dauert eine lange Belichtung mit einem guten Teleskop, um genug schwaches Licht von der Galaxie einzufangen, um ihre Farben und die Details ihrer Spiralstruktur zu enthüllen.

Dennoch, wenn Sie die Andromeda-Galaxie sehen, denken Sie daran, dass Sie Licht sehen, das 2,5 Millionen Jahre alt ist und aus der Zeit stammt, als die menschliche Spezies gerade anfing, auf dem Planeten Erde einen zerbrechlichen Halt zu finden. Dies war das Licht, das der Menschheit half, das große Schema des Universums zu verstehen.

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