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Friedrich Wilhelm III.

Friedrich Wilhelm III. (geb. 3. August 1770, Potsdam, Preußen — gestorben 7. Juni 1840, Berlin), ab 1797 König von Preußen, Sohn Friedrich Wilhelms II. Von seinem Vater vernachlässigt, meisterte er seinen daraus resultierenden Minderwertigkeitskomplex nie, aber der Einfluss seiner Frau Louisa von Mecklenburg-Strelitz, die er 1793 heiratete, bewegte ihn gelegentlich außerhalb seines im Wesentlichen Fußgängercharakters.

Seine Neutralitätspolitik in den Kriegen der Zweiten und Dritten Koalition beschleunigte den Niedergang des preußischen Prestiges. Innenreformen vor der Schlacht von Jena deuteten auf spätere Reformen hin, ohne jedoch die absolutistische Staatsstruktur zu verändern. Bis 1807 klammerte er sich an die traditionelle Kabinettsregierung, beeinflusst von mittelmäßigen Persönlichkeiten. Nach dem militärischen Zusammenbruch von 1806/07 und dem Verlust aller Provinzen westlich der Elbe erkannte er schließlich, dass Preußen entscheidende Veränderungen vornehmen musste. Er sanktionierte daher die von preußischen Staatsmännern wie Karl Stein und Karl von Hardenberg vorgeschlagenen Reformen, aber diese beliefen sich nur auf eine Reform der höheren Bürokratie, nicht des königlichen Vorrechts. Der König verlor nie seine Angst, dass die Reform zum „Jakobinismus“ führen könnte, und er konnte keine herausragenden Männer als Berater tolerieren. Durch den Befreiungskrieg (1813-15) blieb er fern von der Begeisterung seines Volkes, war immer dem russischen Kaiser Alexander I. unterwürfig und in Harmonie mit dem österreichischen Staatsmann Klemens von Metternich. In der Krise des Wiener Kongresses über die Teilung Sachsens stellte er sich auf die Seite Alexanders I. und brachte Preußen damit an den Rand eines Krieges gegen England, Frankreich und Österreich (Januar 1815). Der endgültige Kompromiss erlaubte Preußen, die Rheinprovinz, Westfalen und einen Großteil Sachsens zu erwerben. Im Gegensatz zu diesen Gebietsgewinnen zeigen die letzten 25 Regierungsjahre Friedrich Wilhelms einen Abwärtstrend des preußischen Vermögens, zu dem seine persönlichen Einschränkungen maßgeblich beigetragen haben.

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