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Acerca de la Cara: Por qué Los Neandertales Se Ven Diferentes de los Humanos Modernos

En la foto: Se probó la diferencia en la forma del cráneo y la nariz en las tres especies humanas. El flujo de aire está codificado por colores para la temperatura (colores más cálidos = aire más cálido, colores más fríos = aire más frío). Líneas indican que los humanos neandertales y modernos probablemente divergieron de un ancestro muy cercano al Homo heidelbergensis.

Los científicos se han preguntado durante mucho tiempo por qué los rasgos físicos de los neandertales, los antepasados de los humanos modernos, difieren en gran medida de los del hombre de hoy. En particular, los investigadores han deliberado sobre los factores que requerían la cara proyectada hacia adelante del hombre primitivo y la nariz sobredimensionada. Ahora, un equipo de investigación internacional, que incluye al profesor asistente Jason Bourke, Ph.D., (experto en anatomía y dinámica de fluidos en el NYIT College of Osteopathic Medicine (NYITCOM) de la Universidad Estatal de Arkansas (A-State)) y está dirigido por un profesor de la Universidad de Nueva Inglaterra en Australia, puede tener la respuesta. Su investigación fue publicada en la edición del 4 de abril de la Royal Proceedings Society B.

Reconocido como el original «hombre de las cavernas,» los Neandertales vivieron hace unos 60.000 años. Sus restos fósiles (los primeros fósiles humanos descubiertos) fueron descubiertos originalmente a principios del siglo XIX en lo que hoy es Bélgica. Los restos indicaron que estos antepasados eran más cortos y más robustos y musculosos que el humano promedio de hoy en día. Quizás lo más notable era que los neandertales tenían una nariz mucho más grande y una cara más larga, con la parte media de la cara sobresaliendo dramáticamente hacia adelante.

«Las variaciones físicas entre el hombre moderno y los ‘cavernícolas’ han causado que los neandertales se caractericen históricamente como bárbaros, torpes y generalmente inferiores al humano contemporáneo en casi todos los sentidos», dijo Bourke. «Sin embargo, a medida que aprendemos más sobre su dieta, creencias espirituales y comportamiento, nos damos cuenta de que los neandertales probablemente eran más sofisticados de lo que se suponía anteriormente, y aparte de su estructura facial, puede que no hayan sido tan radicalmente diferentes de los humanos de hoy. Ahora la pregunta es, ¿por qué se veían tan diferentes?»

Para responder a esa pregunta, los investigadores aplicaron sofisticados métodos y simulaciones basados en computadoras para comparar el comportamiento fisiológico del Neandertal con el humano de hoy. El estudio es el primero en incluir simulaciones de ingeniería mecánica de mordeduras de Neandertales, así como el primero en proporcionar un análisis comparativo del flujo de aire y la transferencia de calor en las fosas nasales de múltiples parientes humanos extintos.

Pequeño

Comparación del flujo de aire entre un humano moderno (izquierda) y un Neandertal (derecha) al respirar aire a 0°C (32°F), con colores más cálidos que representan el flujo de aire más cálido y colores más fríos que representan el flujo de aire más frío. Como se demostró, los neandertales eran más adecuados para acondicionar grandes cantidades de aire frío que los humanos de hoy en día.

Se crearon modelos virtuales tridimensionales de sujetos neandertales y humanos modernos a partir de tomografías computarizadas (TC). Los modelos luego realizaron simulaciones para replicar las respuestas faciales a varias situaciones cotidianas, incluyendo morder los dientes delanteros e inhalar aire frío a través de la nariz. Además, los investigadores simularon a un humano primitivo más primitivo, el Homo heidelbergensis, para predecir cómo se comportó el predecesor del Neandertal y determinar la dirección de la evolución.

«El Homo heidelbergensis nos proporcionó una brújula evolutiva», explicó Bourke. «Nos permitió averiguar qué características heredaron los neandertales frente a la anatomía novedosa que evolucionó su especie.»

Este enfoque permitió a los investigadores ignorar la fuerte cresta de la frente de los neandertales (una característica heredada) y centrarse más en su nariz agrandada, que es una característica única de la especie. Las teorías existentes sugieren que la gran estructura facial del Neandertal les permitió tener una mordida más fuerte para masticar alimentos más duros, pero las pruebas de ingeniería sugirieron una razón diferente para estas características distintivas. A diferencia de los humanos de hoy en día, que respiran a través de una combinación de nariz y boca basada en el nivel de actividad, los neandertales, al parecer, dependían más de su nariz para respirar, una función que habría requerido una parte media de la cara más prominente.

«Si bien nuestros datos encontraron que los neandertales eran algo menos eficientes en el aire acondicionado que los humanos de hoy, superaron en gran medida a los humanos de hoy en su capacidad de transportar grandes volúmenes de aire a través del conducto nasal hacia y desde los pulmones», dijo Bourke.

De hecho, las simulaciones del equipo de investigación demostraron que la nariz de un Neandertal era capaz de transportar el doble de aire a los pulmones que un humano hoy en día. Ese «superpoder» podría haber alimentado el estilo de vida más vigoroso y enérgico que un neandertal necesitaba para perseguir y cazar animales grandes. La capacidad de acondicionar grandes cantidades de oxígeno en temperaturas más frías también habría permitido a los neandertales permanecer calientes y activos en ambientes de la Edad de Hielo.

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