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El trastorno de conducta en Niños

El trastorno de personalidad antisocial (ASPD, por sus siglas en inglés), una condición psicológica caracterizada por una falta de empatía y un desprecio implacable y la violación de los derechos de los demás, solo se diagnostica en personas de 18 años o más.

Los síntomas de ASPD comienzan en la infancia o la adolescencia, pero cuando los niños muestran signos graves de comportamiento antisocial, se les diagnostica un trastorno de conducta. Si bien no todos los niños con trastorno de conducta terminan desarrollando un trastorno de personalidad antisocial, «todos los adultos con TEA muestran por primera vez signos de psicopatía durante la infancia», explica Kalina J. Michalska, PhD, profesora asistente de psiquiatría en la Universidad de California en Riverside, que estudia a niños con este problema.

Dicho esto, el trastorno de conducta (EC) es difícil de cuantificar, con causas difíciles de identificar. (1) «El trastorno surge de la interacción mal entendida de factores neurobiológicos, genéticos, ambientales y de desarrollo social, así como de experiencias adversas en la infancia, que pueden influir negativamente en la capacidad de empatía y desarrollo moral de un niño en crecimiento», dice James B. McCarthy, PhD, profesor de psicología en la Universidad Pace en la ciudad de Nueva York.

En los Estados Unidos, los investigadores estiman que el trastorno de conducta afecta entre el 2 y el 10 por ciento de la población, con una tasa más alta para los niños. (2,3) Mientras que algunos niños con trastorno de conducta desarrollan ASPD en la edad adulta, tal vez en el rango de 30 a 40 por ciento, dice la Dra. Michalska, la mayoría no lo hacen.

¿Cuáles son los Signos del Trastorno de Conducta?

Los criterios que utilizan los expertos para determinar si un niño o adolescente tiene un trastorno de conducta entran en las categorías siguientes. Para que se haga un diagnóstico, dice Michalska, un niño debe haber exhibido varios de estos comportamientos durante el año anterior, con al menos uno en los seis meses más recientes. «Cuando vemos a niños con más de tres de estos comportamientos, es una gran señal de alerta.»

  • Agresión hacia personas y animales Esto incluye intimidación, amenazas o intentos de intimidar a otros, forzar la actividad sexual, iniciar peleas físicas y usar armas. La crueldad hacia los animales, señala Michalska, no significa un comportamiento «normal» como cortar una lombriz por la mitad para ver cómo funciona. «Esto es realmente perturbador, como cortar la cola de un gatito», dice.
  • Destrucción de la propiedad El niño rompe o daña la propiedad de otros a propósito, o provoca incendios intencionalmente, no por diversión (como una hoguera), sino para causar daño.
  • Engaño, mentira y robo Irrumpir en una casa, un edificio o un automóvil; mentir para evitar problemas u obligaciones; robar en tiendas
  • Violaciones graves de las reglas Esto incluye acciones como permanecer fuera por la noche sin permiso o en contra de los deseos de los padres, huir repetidamente y ausentarse de la escuela que va más allá de saltarse ocasionalmente las clases.

En la edición más reciente del Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales (DSM-5), se añadió un «especificador» adicional para aportar más claridad al diagnóstico de EC. «Es’ trastorno de conducta con emociones prosociales limitadas'», explica Michalska, definida como mostrar falta de remordimiento o culpa; insensibilidad y falta de preocupación; y un afecto superficial.

«Cuando tienes una emoción prosocial limitada, es posible que veas a un niño comenzar una pelea o lastimar a un animal, sin preocuparse por los efectos de sus acciones, sin sentir remordimiento.»Eso ayuda a separar a los niños con un CD más serio o intratable de aquellos que, por ejemplo, exhiben un mal comportamiento porque no pueden controlarse a sí mismos, pero luego se molestan mucho por eso, explica Michalska.

¿Cómo se trata el Trastorno de Conducta en Niños?

El factor más importante en el tratamiento de niños con trastornos de conducta es la participación de toda la familia, dice el Dr. McCarthy. «Si los padres y otras figuras adultas importantes están presentes emocionalmente, atentos, responsables y con autoridad apropiada, y si sirven como modelos a seguir para demostrar sensibilidad, compasión y comportamiento moral», los resultados positivos en el tratamiento son posibles.

Pero no es sencillo, en parte porque muchos niños con este trastorno y otros relacionados a menudo viven en el tipo de entorno familiar que contrarresta o empeora sus problemas, agrega.

He aquí un vistazo a los enfoques de tratamiento para la EC:

  • Lo que no funciona: castigo Los niños con trastorno de conducta tienden a ser insensibles al castigo; simplemente no es efectivo porque pueden carecer de la capacidad de sentir remordimiento, dice Michalska.
  • Lo que puede funcionar: terapia multisistémica Este es un tratamiento intensivo que requiere la cooperación de toda la familia. Por lo general, involucra a terapeutas que trabajan en estrecha colaboración con el niño y la familia para cambiar los aspectos problemáticos del entorno del niño, como el caos y la desorganización. «Podemos mirar ciertos aspectos del medio ambiente y tratar de sustituir las cosas que son más apropiadas», dice Michalska. Varios estudios han demostrado que puede ser eficaz. (4)
  • Lo que puede funcionar: medicamentos «A veces, los medicamentos estimulantes, como los que tratan el TDAH, parecen eficaces», dice Michalska, pero eso puede deberse a que el TDAH a menudo es comórbido con la EC. Alrededor del 16 al 20 por ciento de los niños con trastorno de conducta también tienen TDAH. (2)

Cuándo preocuparse por el Trastorno de Conducta

Por graves y aterradores que sean los signos y síntomas de la EC, es importante recordar que muchos niños simplemente salen de este tipo de comportamientos. Pero todavía hay un motivo de preocupación, dice Michalska, especialmente si los síntomas más graves surgen en niños antes de los 7 u 8 años, porque eso puede indicar intratabilidad. «Si ves rasgos de EC en la primera infancia, por lo general, eso conduce a problemas más crónicos, más persistentes y a largo plazo», dice.

Si los padres u otros adultos ven motivos de preocupación por que los niños se involucren en estos comportamientos y muestren una falta de empatía o remordimiento, «consultar con un profesional de salud mental calificado y bien capacitado con experiencia trabajando con jóvenes en riesgo es el primer y más importante paso», dice McCarthy.

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