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Ellington, Edward Kennedy «Duke»

29 de abril de 1899
24 de mayo de 1974

Uno de los compositores supremos del siglo XX, Edward Kennedy Ellington nació en una cómoda familia de clase media en Washington, D. C. Hijo de un mayordomo, Ellington recibió el apodo de «Duke» cuando era niño debido al cuidado y el orgullo que sentía por su atuendo. A medida que crecía, su porte aristocrático y elegancia sartorial hicieron que el apodo se mantuviera. Aunque tomó clases de piano a partir de 1906, también fue un pintor talentoso, y antes de terminar la escuela secundaria se le ofreció una beca de pintura patrocinada por la NAACP para la universidad. En ese momento, sin embargo, sus intereses se estaban volviendo hacia la música, especialmente el piano de ritmo y el rag-time. En 1918, cuando Ellington se casó con Edna Thompson, lideraba una banda que tocaba canciones populares en un estilo de ragtime en eventos de «sociedad» blanca. Para mantener a su esposa e hijo, Mercer, que nació en 1919, Ellington también trabajó como pintor de carteles.

En 1923, animado por el pianista Fats Waller, Ellington se mudó a Nueva York para ser pianista y arreglista de The Washingtonians. Cuando el líder del conjunto, Elmer Snowden, se fue en 1924, Ellington se hizo cargo y dirigió a la banda en sus primeras apariciones en el disco. Los Washingtonianos tuvieron extensas estancias en el Club Hollywood, más tarde llamado Kentucky Club, de 1924 a 1927. En este período formativo, la influencia clave de Ellington fue el trompetista Bubber Miley (1903-1932), cuyo estilo gutural y depilado añadió un elemento robusto con tintes de blues a las composiciones y arreglos de Ellington, que antes eran elegantes. Los solos gruñidos y tristes de Miley inspiraron las composiciones más importantes de Ellington en la década de 1920, incluyendo «East St.Louis Toodle-O» (1926), «Black and Tan Fantasy» (1927) y «The Mooche» (1928). Otra composición importante de este período,» Creole Love Call » (1927), presenta un obbligato sin palabras de la vocalista Adelaide Hall.

El 4 de diciembre de 1927, la banda de Ellington debutó en Harlem’s Cotton Club, un club nocturno totalmente blanco. El compromiso duró cuatro años y le dio a Ellington una audiencia en la radio nacional, así como la oportunidad de acompañar a una variedad de coros y números de baile especializados y vocalistas, a menudo retratando aspectos «primitivos» y «exóticos» de la cultura afroamericana. Fue en este ambiente que perfeccionó el estilo, marcado por clímax enérgico y sonoridades inquietantes, que se conoció como su «música de la selva».»

El compromiso del Cotton Club hizo de Ellington uno de los músicos más conocidos del jazz, famoso no solo por sus canciones eminentemente bailables, sino también por composiciones que atrajeron la atención del mundo de la música clásica. Durante la década de 1930, la orquesta realizó extensas giras por los Estados Unidos, e hicieron viajes a Europa en 1933 y 1939. Las grabaciones de la década de 1930 de Ellington, que alcanzaron un gran éxito entre el público blanco y negro, incluyen «Ring Dem Bells» (1930), «Mood Indigo» (1930), «Rockin’ in Rhythm» (1931), «It Don’t Mean a Thing If It Ain’t Got That Swing» (1932), «Sophisticated Lady» (1932), «Day-break Express» (1933), «Solitude» (1934), «In a Sentimental Mood» (En un estado de ánimo sentimental 1935), «Caravan» del trombonista Juan Tizol (1937), «I Let a Song Go Out of My Heart» (1938), y «Prelude to a Kiss» (1938). La banda de principios de la década de 1940 de Ellington es a menudo considerada la mejor que ha dirigido. Reforzada por el saxofonista tenor Ben Webster, el bajista Jimmy Blanton y el asistente, compositor y arreglista de Ellington, Billy Strayhorn, la orquesta grabó una serie de obras maestras, incluyendo «Ko-Ko» (1940), «Concerto for Cootie» (1940), «In a Mellow Tone» (1940), «Cotton Tail» (1940), «Perdido» (1942) y «C-Jam Blues» (1942), así como Strayhorn «Chelsea Bridge» (1941) y «Take the A Train» (1941). Ellington también grabó en grupos dirigidos por el clarinetista Barney Bigard, los trompetistas Cootie Williams y Rex Stewart, y el saxofonista Johnny Hodges.

En la década de 1940 Ellington se interesó cada vez más en la composición extendida. A pesar de que era el mayor maestro de la composición de jazz de cuatro minutos, se irritó contra las limitaciones de la longitud de un lado de grabación de 78 rpm. Ya en 1934 escribió la partitura para el cortometraje Symphony in Black, y al año siguiente grabó Reminiscence in Tempo, una obra contemplativa que ocupa cuatro lados. Su mayor composición extendida fue la de cincuenta minutos en Negro, Marrón y Beige, que se estrenó en el Carnegie Hall el 23 de enero de 1943. Esta obra, que incluía el pasaje «Come Sunday», como un himno, representaba a los afroamericanos en el trabajo y en la oración, con viñetas sobre aspectos de la historia desde la emancipación hasta el desarrollo de Harlem como una comunidad negra. Otras obras extendidas de este período incluyen New World-a-Comin’ (1943), The Liberian Suite (1947) y The Tattooed Bride (1948). Ellington continuó emitiendo grabaciones más cortas, pero hubo menos composiciones cortas memorables después de mediados de la década de 1940, aunque «The Clothed Woman» (1947) y «Satin Doll» (1953) fueron excepciones notables. Además de componer y dirigir, Ellington fue un excelente pianista en la tradición de Harlem stride, y grabó dúos memorables con el bajista Jimmy Blanton en 1940.

Durante la era bebop de finales de la década de 1940 y principios de la de 1950, la banda de Ellington declinó su influencia. Sin embargo, su actuación en el Festival de Jazz de Newport de 1956, con el electrizante solo del saxofonista Paul Gonsalves en «Diminuendo and Crescendo in Blue», reafirmó su reputación y le valió a Ellington un artículo de portada en la revista Time. Después de esto, Ellington llevó a la orquesta a Europa, Japón, Oriente Medio, India, Sudamérica y África. La orquesta también hizo álbumes con Louis Armstrong, Coleman Hawkins, Count Basie, Ella Fitzgerald y John Coltrane, y Ellington grabó como parte de un trío con el baterista Max Roach y el bajista Charles Mingus. Entre sus muchas composiciones extendidas posteriores se encuentran Harlem (1951), A Drum Is a Woman (1956), Such Sweet Thunder (1957), The Queen’s Suite (1959), The Far East Suite (1967) y Eclipse Afro-Eurasiático (1971). Ellington también compuso partituras cinematográficas para Anatomy of a Murder (1959) y la nominada al Oscar Paris Blues (1961). Compuso música para ballets del coreógrafo Alvin Ailey (1931-1989), incluyendo The River (1970) y Les Trois rois noirs, que tiene una sección dedicada al Reverendo Dr. Martin Luther King Jr.y fue compuesta en los últimos años de Ellington y estrenada en 1976. En su última década, Ellington también escribió música religiosa para tres eventos que llamó» Conciertos Sagrados » (1965, 1968, 1973). Estas fueron vastas producciones que evocaron su fuerte sentido de espiritualidad a través de la música gospel y coral, el baile y los himnos de agradecimiento.

Comenzando con el Negro, Marrón y Beige de 1943, muchas de las obras extendidas de Ellington fueron homenajes a su herencia afroamericana y demostraciones de su orgullo por los logros de los afroamericanos. Sus muchas representaciones más cortas de Harlem van desde el elegíaco «Drop Me Off in Harlem» (1933) hasta el bullicioso «Harlem Airshaft» (1940). Quizás sus homenajes más personales son sus dos musicales, Jump for Joy (incluyendo «I Got It Bad and That Ain’t Good», 1942), y My People (1963), ambos sobre el tema de la integración. Este último incluye la canción » King Fit the Battle of Alabam.»

La música de Ellington era colaborativa. Muchas de sus obras fueron escritas por miembros de la banda, y muchas más fueron escritas colectivamente, sintetizando y expandiendo riffs y motivos en composiciones unificadas. Las composiciones de Ellington casi siempre se escribieron con el estilo y la habilidad de un miembro de la banda en particular en mente. Su colaborador Strayhorn comentó que, mientras Ellington tocaba el piano, su verdadero instrumento era su orquesta. Ellington era un pensador musical excepcionalmente original cuyo sonido orquestal estaba marcado por dobleces instrumentales en cañas, ingeniosas combinaciones de instrumentos y el uso cuidadosamente elaborado de una variedad de latones silenciados. La diversidad de la banda era notable, conteniendo una extraordinaria variedad de solistas magistrales y distintivos, que iban desde las suaves y sensuales improvisaciones del saxofonista Johnny Hodges hasta los sonidos de gutbucket del trompetista Cootie Williams y el trombonista «Tricky Sam» Nanton.

En el siempre cambiante mundo de las big bands, la plantilla principal de la orquesta de Ellington rara vez cambiaba. Los miembros más importantes de su banda, con sus tenencias anotadas entre paréntesis, incluyen a los trompetistas William «Cat» Anderson (1944-1947, 1950-1959, 1961-1971), Bubber Miley (1924-1929), Rex Stewart (1934-1945), Arthur Whetsol (1923-1924, 1928-1936), y Cootie Williams (1929-1940, 1962-1973); el violinista y trompetista Ray Nance (1940-1963); los trombonistas Lawrence Brown (1932-1951, 1960-1970), Joe «Tricky Sam» Nanton (1926-1946), y Juan Tizol (1929-1944, 1951-1953); saxofonistas altos Otto Hardwick (1923-1928, 1932-1946), Johnny Hodges (1928-1951, 1955-1970), y Russell Procope (1946-1974); saxofonistas tenor Paul Gonsalves (1950-1970, 1972-1974) y Ben Webster (1940-1943, 1948-1949); el saxofonista barítono Harry Carney (1927-1974); los clarinetistas Barney Bigard (1927-1942) y Jimmy Hamilton (1943-1968); los vocalistas Ivie Anderson (1931-1942) y Al Hibbler (1943-1951); el baterista Sonny Greer (1923-1951); el bajista Jimmy Blanton (1939-1941); y el compositor y arreglista Billy Strayhorn (1939-1967).

Durante su vida, Ellington fue celebrado como una figura dominante en la cultura estadounidense. Apreció los muchos premios y títulos honoríficos que obtuvo, incluida la Medalla Spingarn (1959) y once Premios Grammy. Ellington siguió siendo amable, aunque muchos estaban indignados por la negativa de un comité del Premio Pulitzer de 1965, firmemente opuesto al reconocimiento de la música «popular», para darle un premio especial a la composición. En 1970, Ellington fue galardonado con la Medalla Presidencial de la Libertad por el presidente Nixon y fue festejado con una celebración de setenta años en la Casa Blanca. Murió de cáncer el 24 de mayo de 1974.

Desde la muerte de Ellington, su orquesta ha sido dirigida por su hijo, Mercer, un trompetista y compositor de renombre. En 1986, Duke Ellington se convirtió en el primer músico de jazz afroamericano en aparecer en un sello postal estadounidense. Desde la década de 1980, ha habido un creciente interés en Ellington entre los académicos, particularmente en las composiciones extendidas, y entre los fanáticos del jazz, que han tenido acceso a una gran cantidad de grabaciones inéditas. Tal atención, que alcanzó su punto máximo en 1999, el centenario de su nacimiento, confirma inevitablemente el estatus de Ellington no solo como el mayor compositor y líder de banda del jazz, sino como una figura única en la historia de la música del siglo XX.

Véase también Cotton Club; Jazz; Jazz en la Cultura Afroamericana; Música en los Estados Unidos; Medalla Spingarn

Bibliografía

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martin williams (1996)
bibliografía Actualizada

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