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Las adaptaciones nocturnas de polillas

Las polillas constituyen el tercer grupo de insectos más diverso de Nueva Zelanda, y sus hábitos diurnos y nocturnos también son diversos. Mientras que la mayoría de las polillas son nocturnas (activas por la noche), otras son diurnas (activas durante el día) o crepusculares (activas al crepúsculo). Cada uno de estos estilos de vida tiene sus propias ventajas. Estar activo por la noche significa menos competencia por los alimentos y menos probabilidades de ser detectado y comido, mientras que la luz del día significa que hay más luz para ver y más energía del Sol. Los animales crepusculares pueden obtener lo mejor de ambos mundos.

Navegación nocturna

Las polillas nocturnas evolucionaron mucho antes de que los humanos inventaran las luces brillantes. Aprendieron a navegar usando objetos celestes distantes como la Luna y las estrellas. Las polillas navegan posicionándose y volando en un ángulo fijo con respecto a estas fuentes de luz celestes. Si la posición de la Luna o de las estrellas no es obvia, las polillas usan señales geomagnéticas, el campo magnético de la Tierra.

¿Por qué las polillas nocturnas se sienten atraídas por la luz?

Todavía no se entiende completamente por qué las polillas parecen atraídas por las luces brillantes, pero hay varias hipótesis. Podría ser que ciertas luces (como las velas) emitan longitudes de onda específicas que atraen a las polillas, tal vez como las feromonas de una hembra, que atraen a las polillas masculinas. Otra posibilidad es que la luz ultravioleta artificial esté asociada con una fuente de alimento. Muchas flores de floración nocturna reflejan la luz ultravioleta. Sin embargo, esta no es necesariamente la forma en que las polillas buscan estas flores. Estas flores liberan altos niveles de dióxido de carbono (CO2) por la noche. Las polillas pueden detectar estas emisiones de CO2 y usarlas para encontrar las flores.

La idea principal es que las polillas usan la luz de las estrellas para volar largas distancias con precisión. Al mantener un ángulo constante hacia un objeto como la Luna o las estrellas, las polillas pueden volar en línea recta. Debido a que la Luna o las estrellas están tan lejos, el cambio en el ángulo de la luz es insignificante, pero cuando una polilla vuela hacia una luz artificial de primer plano, el ángulo cambia drásticamente. Pensando que es una estrella o la Luna, la polilla seguirá cambiando su ángulo de vuelo para seguir en línea recta (manteniendo un marco de referencia constante). Los cambios significan que la polilla se vuelve continuamente hacia la luz, haciendo que en su lugar gire en espiral y gire alrededor de la fuente de luz. (Las trampas para polillas de brezo aprovechan este comportamiento de espiral descendente.)

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Enlaces útiles

Visite el sitio web de Manaaki Whenua-Landcare Research para obtener amplia información sobre Ahí Pepe MothNet y los recursos que han producido.

Vea el video Red de Polillas: Iluminando la noche para obtener una visión general del proyecto.

El Desafío Biológico de Nueva Zelanda, uno de los Desafíos Científicos Nacionales, está ayudando a financiar el proyecto nacional Ahi Pepe MothNet. Averigüe qué están haciendo para mejorar y restaurar los ecosistemas de Nueva Zelanda.

Reconocimiento

Angus Gaffney produjo este artículo mientras completaba un trabajo de pasantía de tercer año en la Universidad de Otago con Science Learning Hub.

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