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Las diversas Teorías Detrás de Por qué Tenemos Hipo

Hipo – los molestos y obstinados interruptores que a todos nos encanta odiar – han estimulado muchas historias de leyenda urbana, principalmente dirigidas a hacernos sentir mejor cuando ocurren. El hecho de que alguien piense en ti, o te extrañe, es el mito más común de sentirse bien que hemos ideado para explicar el misterioso fenómeno. Los remedios familiares de cómo curarlos también se fabrican con la misma imaginación: cuente hasta siete y contenga la respiración; tire de la lengua, trague una cucharadita de azúcar. Huelga decir que ninguna de ellas está respaldada por pruebas científicas concluyentes.

El hipo ha desconcertado a los científicos durante mucho tiempo, son omnipresentes pero no proporcionan ninguna ventaja fisiológica. Y si el hipo es un fenómeno vestigial (esencialmente inútil), entonces, ¿por qué los humanos evolucionados de hoy en día todavía los tienen? Lo que la ciencia sabe sobre el hipo, afortunadamente, proporciona una explicación evolutiva igualmente absurda digna de desafiar incluso la mejor de las imaginaciones.

Los científicos creen que las señales cerebrales que facilitan el hipo son remanentes de una etapa evolutiva previa. El hipo es un fenómeno recurrente, del que se pueden encontrar ejemplos a lo largo de la historia. Tomemos el renacuajo, por ejemplo: en un momento determinado de su desarrollo, comienza a pasar a ser una rana adulta, momento en el que tiene tanto branquias (para respirar agua) como pulmones (para respirar aire). Cuando el renacuajo respira agua, cierra la glotis (la abertura de las cuerdas vocales) para que el agua no entre a los pulmones y, en su lugar, se pueda pasar a través de las branquias. Los científicos creen que el mecanismo en el cerebro que facilita este cierre periódico de la glotis, llamado generador de patrón central (CPG), es un remanente vestigial de cuando alguna vida acuática transitó lentamente a tierra hace cientos de millones de años.

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Hoy en día, este CPG funciona de manera similar en los seres humanos. El hipo surge de un complicado acto motor, durante el cual el diafragma y los músculos acompañantes del pecho y el cuello se contraen repentinamente. Cuando el diafragma está irritado, por ejemplo, por acidez estomacal, úlceras, demasiada comida o alcohol, puede contraerse repentinamente, tirando hacia abajo y succionando aire. Esta contracción repentina hace que la glotis se cierre, evitando que el aire pase a los pulmones, lo que produce el sonido «hic». El eructo posterior se produce como resultado del techo de la boca y la parte posterior de la lengua, moviéndose hacia arriba, lo que permite que un enorme jadeo de aire atrapado escape de nuevo. Esto ha llevado a los científicos a suponer que debe existir una GPC en el cerebro humano que envía esta señal recurrente y periódica para controlar el movimiento de la glotis, al igual que se controlan acciones como la tos y la respiración.

El CPG, sin embargo, ha evolucionado para ser condicional. Los humanos no tienen hipo todo el tiempo, lo que llevó a los científicos a explorar qué desencadena la GPC. Esto, sin embargo, no resultó ser una tarea fácil. La mayoría de las investigaciones relacionadas con el hipo solo se pueden realizar entre personas que tienen un problema patológico de hipo, que los científicos han rastreado a una infección en el diafragma, lesiones cerebrales o problemas con cualquiera de los nervios (frénicos, vagos) que transportan mensajes de ida y vuelta entre los sistemas neuronales y musculares involucrados. Además de los problemas gástricos, la investigación muestra que los traumatismos físicos (en la cabeza, por ejemplo) y los tumores también pueden causar hipo, todos los cuales afectan las operaciones involucradas en el hipo, desde el estómago hasta el cerebro y el sistema nervioso central.

Otra teoría de por qué ocurren los hipo involucra a los bebés en el útero. Mientras reciben oxígeno de la placenta de su madre mientras están en el útero, tienen que aprender a respirar inmediatamente una vez que nacen. «Tienes que tener un aparato respiratorio que ya esté entrenado», dice a Live Science un profesor de gastroenterología en la Universidad Northwestern, el Dr. Peter Kahrilas. El hipo comienza en el útero, dice Kahrilas, como un mecanismo de entrenamiento para que los bebés aprendan a respirar, pero como los fetos están rodeados por un saco de sangre y líquido, su glotis aprende a cerrarse para proteger sus pulmones. Los recién nacidos también continúan con hipo con frecuencia en los primeros años de sus vidas, lo que Lorenzo Fabrizi, investigador de neurología y fisiología de la Universidad de Londres, dice a Live Science, es una forma de desarrollar cerebros para formar ‘mapas corporales’ que ayuden a los bebés a familiarizarse con su aparato respiratorio.

Estas, sin embargo, son meramente teorías lógicas. Como dice el neurocientífico Robert Provine a Vox, esencialmente, » todavía no sabemos qué hacen los hipo, y nuestra cura para ellos no ha mejorado desde Platón.”

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