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5 vraies maladies qui pourraient vous faire agir comme un zombie

Les zombies dominent la science-fiction depuis des années. Mais ils n’existent pas réellement, non? Faux. Il existe plusieurs maladies réelles qui pourraient vous faire agir comme un zombie.

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Si nous voulons parler de maladies de type zombie, nous devons d’abord décider quels sont les symptômes d’être un zombie. De toute évidence, le grand – vous savez, être littéralement, en fait (non) mort – n’est pas quelque chose avec des parallèles médicaux du monde réel, donc nous devrons simplement nous limiter aux maladies qui font que les gens agissent comme les morts-vivants. Cela inclurait des traits comme la chair pourrie ou morte, un état de transe qui priverait les gens de tout signe de fonction cognitive supérieure, une incapacité à communiquer autre chose que des gémissements et des grognements, une démarche lente et agitée, et (si nous sommes vraiment chanceux) un goût pour le cerveau humain, ou à tout le moins le désir de mordre les gens.

Y a-t-il une seule maladie qui peut faire tout cela? Well…no . Mais il y a tout un tas de maladies qui peuvent en faire un bon nombre, et c’est assez terrifiant. En effet, commençons par la possibilité la plus horrible de toutes:

La maladie du sommeil

La maladie du sommeil est la matière dont les cauchemars sont faits. Le titre de cet article de BBC News de 2005 dit à peu près tout: « La maladie qui rend les gens zombies. »Répandue en Afrique, la maladie du sommeil est causée par le parasite Trypanosoma brucei et transmise par la mouche tsé-tsé.

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Interviewé pour la BBC News, le professeur Sanjeev Krishna de l’Université de Londres et médecin dans un hôpital de Lucala, en Angola, a expliqué l’horrible progression de la maladie:

« Au début, cela provoquera des maux de tête, des douleurs musculaires et peut-être des démangeaisons. Mais dans les derniers stades, lorsque les parasites ont envahi le cerveau, les signes deviennent plus évidents et inquiétants. Les victimes ont du mal à se concentrer. Ils deviennent irritables, leur discours est altéré et ils arrêtent de manger. Leur rythme quotidien est tellement perturbé qu’ils ne peuvent pas dormir la nuit et qu’il leur est presque impossible de rester éveillés pendant la journée. Il devient même très difficile pour eux de faire des tâches mentales simples, comme tracer une ligne droite. C’est une infection qui porte des qualités cauchemardesques, réduisant bon nombre de ses victimes à un état de zombie avant qu’elles ne tombent dans le coma et ne meurent. Ceux qui survivent peuvent subir des lésions cérébrales irréparables. »

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Pire, il n’y a toujours pas de vaccins ou de moyens de prévenir l’infection une fois que la mouche tsé-tsé mord une personne. Même les traitements disponibles sont – pour être charitables – moins que parfaits. Le mélarsoprol est l’un des rares traitements disponibles (et cela suppose assez dubitativement que la personne infectée moyenne a accès à des soins médicaux), mais il a plus de cinquante ans et contient suffisamment d’arsenic pour tuer 1 personne sur 20 traitée avec. Et même si un patient survit à l’épreuve, il reste à risque de contracter à nouveau la maladie plus tard.

Environ 50 000 à 70 000 personnes meurent de la maladie du sommeil chaque année, bien que Krishna soupçonnait que cette estimation était en fait beaucoup trop basse. En Ouganda, une personne sur trois risque de contracter la maladie et quelque soixante millions de personnes restent constamment menacées. Alors, il y a environ 50 000 exemples de morts-vivants chaque année, bien que (peut-être heureusement) ils ne restent pas à marcher très longtemps.

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Heureusement, il y a de l’espoir. Le génome de Trypanosoma brucei a été séquencé en avril, et il est actuellement comparé à une autre souche du parasite qui n’affecte que les vaches. Les chercheurs de l’Institut Sanger qui ont effectué le séquençage espèrent que cette comparaison donnera des données extrêmement utiles sur les raisons pour lesquelles une souche infecte les humains et l’autre non. Cela pourrait ouvrir la voie à de nouveaux médicaments qui réduiraient considérablement la mortalité de la maladie du sommeil et, espérons-le, diminueraient l’incidence des symptômes les plus graves, ressemblant à des zombies chez les personnes atteintes.

Rage

Il n’y a pas de maladie, qu’elle soit mentale ou physiologique, qui donne envie de manger d’autres personnes, du moins aucune comme actuellement reconnue par la science médicale. (Le cannibalisme n’est pas considéré comme une maladie mentale à part entière, mais plutôt comme faisant partie d’un réseau plus vaste de psychoses.) Il y a certaines conditions mentales spécifiques à la culture – la psychose wendigo, observée chez certains peuples amérindiens, est l’un des meilleurs exemples – qui font croire aux gens qu’ils se transforment en cannibales, mais c’est à peu près tout.

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Pourtant, la rage peut, dans certaines conditions, rapprocher certaines des conditions de la soif de cerveaux des zombies. Le virus de la rage provoque une inflammation massive, ou un gonflement, du cerveau, et il est le plus souvent transmis par des morsures d’animaux infectés. Environ 55 000 personnes meurent chaque année de la rage, la quasi-totalité de ces décès se produisant en Asie et en Afrique. Bien que les vaccins existent (en effet, c’est le traitement réussi par Louis Pasteur d’un enfant infecté par la rage qui nous a fait entrer dans l’ère moderne des vaccinations), ils doivent être administrés avant l’apparition des symptômes pour que le patient survive.

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Encore une fois, les symptômes de la rage ressemblent plutôt à ceux des morts-vivants: paralysie totale ou partielle, déficience mentale, agitation et comportement étrange, manie et enfin délire. Il faut un peu de sélection des symptômes, mais on pourrait mettre en place un patient atteint de rage avec une incapacité à penser clairement ou à communiquer, une difficulté à marcher et une agression maniaque qui prend la forme d’attaques fréquentes sur les humains.

Bien qu’une telle victime zombie soit médicalement possible, un tel patient hypothétique est apparemment vraiment, vraiment improbable. La transmission interhumaine de la rage est incroyablement rare, et elle se produit presque toujours grâce à des tests de fond insuffisants avant les greffes d’organes. (Je déteste un peu le dire, mais juste comme cet épisode de Scrubs.)

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Donc il n’y a pas beaucoup, le cas échéant, de gens qui mordent d’autres personnes. Mais, pour être juste, les animaux enragés agissent beaucoup comme des figurants 28 Jours plus tard, avec un comportement inhabituel, une agression conduisant à des attaques et une perte apparente de toute raison. Jusqu’à ce que la rage humaine se manifeste plus comme la rage animale – et ce n’est pas quelque chose que j’espère exactement – c’est à peu près le plus proche des zombies assoiffés de cerveau du monde réel.

Nécrose

Ceux d’entre vous qui sont sur vos racines grecques savent déjà où nous en sommes: la nécrose est la mort, en particulier celles de groupes individuels de cellules avant que l’organisme dans son ensemble ne meure. Ce n’est pas techniquement une maladie, mais plutôt une maladie avec beaucoup de causes possibles différentes. Le cancer, le poison, les blessures et les infections sont toutes des causes possibles de mort cellulaire prématurée.

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Si nous sommes très littéraux sur ce que sont vraiment les morts-vivants, alors un patient avec un tissu nécrotique est peut-être l’équivalent le plus proche. Après tout, un patient atteint de nécrose est techniquement partiellement mort, bien que toujours très vivant dans toutes les zones importantes (le cerveau, le cœur et le reste des organes vitaux, pour commencer) que nous associons généralement au vivant.

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Quelle que soit sa cause externe (ou, dans le cas d’un cancer ou d’un infarctus, interne mais extraordinaire), la nécrose déclenche une série d’événements pouvant entraîner des effets négatifs encore plus importants en dehors de la zone touchée. Le tissu mort cesse d’envoyer des signaux au système nerveux et les cellules nécrotiques peuvent libérer des produits chimiques dangereux qui blessent les cellules encore saines à proximité. Si la membrane du lysosome à l’intérieur des cellules est endommagée, des enzymes peuvent être libérées, ce qui peut également nuire aux cellules environnantes.

Cette réaction en chaîne peut provoquer la propagation de la nécrose (et si elle se propage sur une zone suffisamment grande, elle devient gangrène) et peut finalement être fatale. La seule façon de guérir la maladie est par un processus connu sous le nom de débridement, qui consiste simplement à retirer du tissu nécrotique. Si la zone morte est trop grande, cela peut nécessiter une amputation.

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S’il y a une sorte de côté positif à tout cela – et je ne suis pas sûr qu’il y en ait, mais je vais mettre mon chapeau Pollyanna et faire de mon mieux – au moins la nécrose n’est pas contagieuse, ce qui signifie que ce n’est pas le genre de chose qui pourrait déclencher une épidémie de faux zombies. Bien sûr, une vague soudaine d’araignées ou de serpents hyper-agressifs qui propagent la nécrose? Cela pourrait être une autre affaire.

Dysarthrie

Faisons une pause et parlons de quelque chose de relativement moins grave. (« Relativement » étant très bien le mot clé là-bas.) Nous avons parlé des causes possibles des transes de type zombie, de la mort cellulaire et de l’hyper-agression. Qu’en est-il de quelque chose d’un peu plus anodin, comme les gémissements et les grognements emblématiques de la horde de zombies qui arrive en sens inverse? Qu’est-ce qui pourrait causer cela?

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Eh bien, le meilleur équivalent dans le monde réel est probablement la dysarthrie, qui est un trouble affectant les contrôles moteurs de la parole humaine. La dysarthrie est particulièrement appropriée car elle est neurologique dans ses origines, ce qui se rattache aux aspects cérébraux de la tradition des zombies. Il existe de nombreuses causes différentes de la parole dysarthrique, mais toutes sont caractérisées par un dysfonctionnement du système nerveux qui rend difficile le contrôle de la langue, des lèvres, de la gorge ou des poumons.

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Ceci entraîne à son tour des difficultés d’articulation, qui peuvent prendre la forme (parmi de nombreuses manifestations possibles) d’une incapacité à communiquer dans des bruits plus que inintelligibles. La maladie peut être provoquée par une lésion cérébrale traumatique, des maladies métaboliques comme celle de Lou Gehrig ou de Parkinson, ou un accident vasculaire cérébral, qui entraînent toutes une perte de contrôle des muscles vocaux. Les zones touchées possibles incluent la capacité de réguler le volume de la parole, la capacité de créer l’inflexion appropriée et, plus important encore pour nos besoins, la capacité de créer les sons corrects de la parole.

Pour être sûr, en soi, la dysarthrie n’est pas une condition particulièrement zombie. Cependant, couplé à l’une des autres maladies de cette liste, il vous rapproche terriblement d’une réelle approximation de la vue et du son des morts-vivants.

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Lèpre

Le folklore zombie et la lèpre ont une longue, longue histoire. Les armées des morts-vivants mangeurs de chair remontent à l’œuvre akkadienne d’environ le xe siècle avant notre ère, L’Épopée de Gilgamesh, qui s’inspirait de la mythologie sumérienne antérieure et était l’une des premières œuvres écrites substantielles de l’histoire humaine. Des cas de lèpre ont été signalés depuis environ quatre mille ans dans toute l’Eurasie et l’Afrique du Nord, y compris la Chine, l’Inde et l’Égypte. Considérant qu’une caractéristique commune des zombies est leur chair en décomposition et leurs parties du corps en décomposition, il semblerait que la lèpre et ses symptômes similaires soient une inspiration naturelle pour de telles histoires.

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Eh bien…en quelque sorte. La vérité est (comme d’habitude) un peu plus compliquée. Tout d’abord, c’est un mythe selon lequel la lèpre provoque la pourriture et la chute de parties du corps – en effet, il n’y a vraiment aucune maladie qui puisse réellement faire tomber les membres (bien que, comme discuté précédemment, la nécrose puisse nécessiter l’amputation des membres morts). La lèpre peut causer des dommages et des engourdissements chez ses victimes, ce qui pourrait provoquer une marche lente et agitée qui aurait pu inspirer la démarche que nous associons aux zombies. Le principal symptôme externe de la lèpre est l’apparition de lésions cutanées étendues, qui donnent à la peau un aspect malade et en décomposition similaire à celui des conceptions courantes des zombies.

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Heureusement, la lèpre est à peu près sous contrôle à ce stade, certainement par rapport à la maladie du sommeil. Plus de 95% des personnes sont naturellement immunisées contre la maladie, et plus de quinze millions de personnes ont été guéries de la maladie au cours des deux dernières décennies. C’est un revirement remarquable pour une fois parmi les maladies les plus redoutées et stigmatisées de l’histoire humaine – en effet, pendant des siècles, la lèpre a suscité le même genre d’effroi irrationnel que nous pourrions maintenant ressentir envers les morts sortant des tombes en masse, prêts à dévorer notre cerveau.

Bien qu’il y ait certainement quelques liens à établir entre les symptômes de la lèpre et les traits supposés des zombies, le chevauchement le plus fascinant se trouve peut-être dans l’histoire racontée dans le livre de John Tayman en 2007, The Colony: The Harrowing True Story of the Exiles of Molokai. Comme le rapporte la Zombie Research Society, le livre décrit comment les lépreux de la colonie hawaïenne ont été littéralement traités comme s’ils étaient les morts-vivants.

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Les malades de la lèpre ont été jugés légalement morts, leurs conjoints ont obtenu un divorce immédiat au motif qu’ils étaient de toute façon essentiellement veuves et leurs testaments ont été exécutés. Les patients ont ensuite été bannis sur une île isolée où ils ont été laissés mourir, bien que certains aient survécu sur l’île pendant des décennies. Cette partie tragique de l’histoire hawaïenne – une histoire avec beaucoup d’échos ailleurs – est assez proche de la façon dont on pourrait s’attendre à ce que la société traite réellement les zombies s’ils existaient.

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