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Selon un écrivain médiéval, les flûtes et flûtes à bec « suscitaient ou exaspéraient les esprits amoureux et, dans une certaine mesure, les poussaient à la douceur de la dévotion. »Les orgues étaient considérées comme composées d’une ”variété et d’une multitude de flûtes » et, par conséquent, les plus appropriées pour l’usage de l’église. En fait, l’orgue était pratiquement le seul instrument médiéval qui semble avoir été officiellement autorisé dans les églises, sauf peut-être les jours de procession. L’idée d’un orgue comprenant un certain nombre de flûtes peut également aider à expliquer pourquoi le terme orgue apparaît généralement au pluriel même lorsqu’il décrit un seul instrument.

Orgue avec touches de type stop. Enluminure manuscrite du Livre de Prières de Sainte Élisabeth (XIIIe siècle). Vienne, Bibliothèque nationale.

Orgue avec clavier précoce. Enluminure manuscrite illustrant le Pèlerinage de la Vie Humaine de Guillaume de Deguileville (fin du XIVe siècle). Aix-en-Provence, Bibliothèque Méjanes, MS 100, p. 183.

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Organetto avec vielles. Trouvères : Chansons d’Amour Courtoises du Nord de la France. Ensemble Sequentia. Benjamin Bagby, organetto. Deutsche Harmonia Mundi RD77155-2-RC (1984). Trk 14a Dame, par vo dous regard (extrait).

L’orgue trouve ses origines dans l’antiquité sous le nom d’hydraulis ou orgue à eau. Jusque vers le l2ème siècle, l’action de la touche ressemblait davantage aux arrêts sur un orgue tracker moderne, où le joueur devait retirer la touche puis la remplacer pour arrêter la note. Au l4ème siècle, la disposition des clés était fondamentalement telle qu’elle est aujourd’hui, bien que les clés soient généralement assez peu profondes. Les orgues étaient disponibles dans un large éventail de tailles — des grands modèles de cathédrale aux petits instruments à genoux appelés orgues portatives, où le joueur pompait le soufflet avec la main gauche et jouait les touches en forme de bouton avec la droite.

Organetto. Décoration marginale des Heures de Charles le Noble (env.1404). Musée d’art de Cleveland 64.40, fol. 54r.

Orgue portatif (organetto) avec touches de bouton. Musicien d’ange du Reliquaire de Sainte Ursule de Hans Memling (env.1489). Bruges, Musée de l’Hôpital Saint-Jean.

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Organe positif. Une danse dans le jardin de la joie. Collectif Dufay. Peter Skuce, orgue. Chandos CHAN 9320 (1994). Trk 7 Retrove (extrait – en accord pythagoricien).

Les organes de chambre plus grands étaient appelés organes positifs parce qu’ils étaient « déposés” en un seul endroit pour être joués. La musique la plus ancienne qui semble avoir été écrite pour un tel instrument provient du Codex anglais Robertsbridge du 4ème siècle. Les orgues médiévales auraient également différé des exemples ultérieurs par l’utilisation de l’accord pythagoricien: le système d’accord médiéval dominant où les 5ths étaient acoustiquement purs.

Organe positif. Retable de Gand (détail) de Jan van Eyck (env.1425). Gand, Cathédrale St Baaf (St Bavon).

Orgue d’église gothique. Construit à l’origine ca. 1390 avec des décorations ajoutées dans les années 1430 et des ajouts de tuyaux ultérieurs (les grands tuyaux en bois à l’arrière sont baroques). Sion, Suisse, Cathédrale Notre Dame de Valère.

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