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Croix et crucifix dans l’Art chrétien: Étude historique

La différence entre une croix et un crucifix est que ce dernier porte un « corpus » ou une image sculptée du corps du Christ. Parfois, un musée n’exposera que le corpus, la croix ayant été perdue (exemple). Un autre genre est l’image de la Crucifixion, qui représente le Christ sur la croix dans le contexte des détails des récits évangéliques.
LA CROIX
La croix représentera parfois la personne du Christ dans son rôle de sauveur de l’humanité. Voir le mosaique de Saint-Jean-de-Latran et l’arc absidal de Santa Maria Maggiore. Une mosaïque semblable à celle du Latran mais avec une scène de crucifixion au lieu d’une croix se trouve dans l’abside de San Clemente, également à Rome. Le besoin de se tourner vers le Christ comme Sauveur s’exprime dans de nombreux sarcophages primitifs par un dessin dans lequel la croix est approchée par une paire de jambesorpeacocks. (La chair de ce dernier était réputée rester fraîche indéfiniment.1) La conception est également vue dans l’art de l’église de la même période (exemple).Ces exemples viennent des premiers temps, mais le dispositif de substitution d’une croix à une image du Christ peut être trouvé même aussi tard que le 14ème siècle, comme dans cette image de crucifixion copte.
À l’époque paléo-chrétienne, un autre trope faisant référence au salut par le Christ était la croix placée sur une colline d’où coulent quatre rivières, comme dans ce sarcophage et cette feuille de diptyque.Les fleuves représentent les quatre fleuves de Genèse 2:10-14 qui s’élèvent de la source unique en Éden.2
Plus tard, dans le Baroque, la glorification du Christ par le Père est représentée comme des anges levant la Croix au Ciel (exemple). À la même époque, cette gravure représente la « fontaine d’eau vive » (Jérémie 2:31) que les commentateurs interprètent comme le Christ (Glossa Ordinaria, IV, 595).
LE SYMBOLE CHI-RHO
Le chi-rho combine les deux premières lettres du grec XPΙΣΤOς, « Christ. »Dans l’art paléo-chrétien, il représente généralement le Christ ressuscité et est souvent représenté dans une couronne, comme dans la première image à droite. Dans les images paléo-chrétiennes, il peut être flanqué d’oiseaux (comme sur la photo) ou d’agneaux (exemple). Les oiseaux, symboles de l’immortalité de l’époque classique, peuvent représenter l’espoir des chrétiens pour leur propre résurrection. Les agneaux peuvent avoir la même signification mais peuvent également représenter les apôtres, comme dans ces fragments de sarcophage, où douze agneaux sont étiquetés avec les noms des apôtres. Ou un agneau représentant le Christ peut avoir un chi-rho inscrit sur son halo (exemple).
À la fin du siècle dernier, le chi-rho était devenu simplement un symbole du Christ ou du christianisme en général.
LE STAUROGRAMME
Pour représenter le Christ spécifiquement crucifié sur la croix sans le représenter réellement, les artistes paléo-chrétiens ont utilisé le staurogramme, la figure représentée à gauche. Le staurogramme est à l’origine une abréviation scribale pour les mots « croix » et « crucifier. »Pour son développement ultérieur, voir ma page sur ce symbole précoce.
L’ANCRE
Dans les premiers siècles de notre ère, les symboles d’ancreparfois servi d’alternative à la croix comme identifiant du christianisme (Sill, 128). C’était en partie à cause de sa forme en forme de croix et en partie parce que Hébreux 6:19 parle de l’espérance dans la promesse de Dieu comme « une ancre de l’âme. »À l’époque médiévale, l’espoir était le sens le plus courant du symbole de l’ancre, mais même alors, il pouvait être associé iconographiquement au Christ dans l’Eucharistie, comme dans ce frontal d’autel du 12ème siècle et cette illustration manuscrite du 15ème.
(L’ancre est aussi un attribut de saint Clément.)
LE CRUCIFIX DANS L’HISTOIRE
Au 5ème siècle, l’Église a promulgué la définition du Christ comme « vrai homme et vrai Dieu », une seule personne avec deux natures distinctes. Par conséquent, les crucifix des cinq siècles suivants exprimaient sa nature divine en le représentant comme prêtre et couronné roi et portant des vêtements liturgiques, comme dans le deuxième tableau à droite.3 Sur ces images, ses yeux sont généralement ouverts et il est clairement vivant. Les bras ne se plient pas avec le poids de son corps mais s’étirent verticalement, suggérant l’exubérance de la victoire ou même de la bienvenue au spectateur. La même iconographie s’applique aux scènes de crucifixion, comme discuté dans notre page, « La Crucifixion dans l’art. »Il a également inspiré le « Rêve de la Rood » anglo-saxon, un poème où la Croix apparaît à l’orateur à la fois comme un trésor bijou et un symbole d’angoisse.4
À l’époque romane, à peu près du 10e au 12e siècle, le colobium est progressivement remplacé par une jupe finement décorée et la majeure partie du corps est laissée nue, comme sur la troisième image à droite. Un léger pli des bras rend la figure plus réaliste mais n’implique pas qu’ils se plient en réponse au poids d’un cadavre. En effet, le Jésus sur la plupart des crucifix romans continue d’être très vivant, la tête dressée et les yeux ouverts. Généralement, nous ne voyons pas de blessure dans son côté.
Un exemple intéressant, réputé être le plus ancien cruceiro de Galice, a l’ancienne version en colobium d’un côté de la croix et la nouvelle version en jupe de l’autre.
Dans la période gothique (XIIIe à XVe siècles), les crucifix soulignent les tourments que Jésus a subis, avec des détails très littéraux de ses blessures et de ses ecchymoses, comme dans la troisième image à droite. L’homme est clairement mort, sa tête s’est affaissée sur le côté et du sang coulait de la plaie sur le côté. Au lieu d’une jupe, un tissu non orné est noué autour de sa taille. Alors que les œuvres les plus anciennes soulignaient son statut de roi et de prêtre, le gothique souligne son rôle de rédempteur. Dans la quatrième image à droite, cela est suggéré par le geste de contemplation de Jean et le portrait en haut de Saint Michel, vainqueur sur Satan, dont le bouclier porte une croix en forme de ce crucifix même. Dans un autre exemple, la rédemption est symbolisée parun pélican, qui croyait à l’époque ramener ses petits à la vie avec son propre sang. (Voir ma page sur le symbole pélican.)
L’accent mis sur la souffrance de Jésus s’est poursuivi dans l’art de la contre-Réforme aux XVIe et XVIIe siècles (exemple) et de là dans l’art populaire des pays latins, où il est encore en évidence (exemple). Certains exemples reviennent à l’utilisation d’une jupe décorée plutôt que d’un tissu noué (exemple).
Les crucifix postérieurs conservent les éléments gothiques – les cinq plaies, le tissu noué, la tête affaissée et les bras affaissés. Mais la plupart des exemples des 19e et 20e siècles, comme la cinquième image à droite, sont beaucoup moins sanglants, et même au Nouveau-Mexique, Ce crucifix peu glorieux a le Christ les yeux ouverts et levant les bras en acclamation. Les crucifix modernes sont généralement moins orientés vers la déclaration théologique, bien que quelques exemples montrent Jésus atteignant une main de la croix comme pour aider la personne debout en dessous (exemple).
LES PARTIES DU CRUCIFIX
Le Rouleau d’INRI
Au sommet de la traverse verticale, on voit souvent un rouleau ou une plaque portant les lettres INRI, qui représentent Iesus Nazarenus Rex Iudeorum, « Jésus de Nazareth, Roi des Juifs. »La pratique romaine consistait à utiliser un tel rouleau pour identifier le criminel et son crime (voir Jean 19:19-22). Sur les crucifix plus grands, les rouleaux auront parfois l’inscription entière (exemple).
Le Suppedaneum
Les écrivains chrétiens de l’époque des persécutions mentionnent un sedilus excessus dans la croix du Christ, une projection fonctionnant comme un petit siège pour empêcher le poids du corps de retirer les mains des ongles. À ma connaissance, cette caractéristique n’a jamais été représentée dans l’art, mais de nombreux crucifix ont un suppedaneum, un rebord incliné pour soutenir les pieds du Christ. (Voir la quatrième photo à droite.) Ceci est mentionné dans la Gloire des Martyrs de Grégoire de Tours (6ème siècle).
Les Ongles
Les Démystificateurs déclareront parfois que les ongles n’auraient pas pu être conduits à travers les paumes du Christ comme le montrent les crucifix, à cause de la traction du corps. Mais la pratique romaine habituelle, bien attestée dans la littérature, consistait à attacher les membres à la croix puis à enfoncer des clous dans les mains et les pieds.La première image chrétienne connue de la crucifixion, peu de temps après l’ère des crucifixions publiques, montre clairement des clous enfoncés dans les paumes.
TYPES DE CRUCIFIX
Un crucifix fait pour une procession liturgique est appelé une « croix processionnelle. »Il peut y avoir des images secondaires de saints aux extrémités des traverses et/ou flanquant le corpus (exemple). Les processions de la Semaine Sainte dans les pays latins comportent des crucifix grandeur nature; certaines églises conserveront un tel crucifix dans une vitrine pendant le reste de l’année (exemple) ou placeront le corpus dans un cercueil en verre (exemple).
Avant l’ère moderne, il était courant dans les pays catholiques de maintenir des crucifix à des carrefours publics pour l’édification des voyageurs, et certains d’entre eux existent encore aujourd’hui. Ils sont connus en Espagne sous le nom de cruceiros (exemple).et en France comme Calvaires (exemple). Certains d’entre eux parviennent à exprimer des idées théologiques profondes. L’iconographie du calvaire d’Espalion, en France, par exemple, fusionne l’imagerie de la Crucifixion avec l’Eucharistie et la Résurrection/Ascension.
Dans certaines parties du sud de l’Europe, la Vierge Marie est une caractéristique importante des croix en bordure de route. Dans les exemples croates, elle se tient seule devant la Croix et fait face au spectateur (exemple). À Munich, nous avons observéun arrangement similaire dans lequel une statue de Notre-Dame des Douleurs est placée en dessous et devant un tableau du Christ crucifié. Marie est également représentée, comme la Vierge à l’enfant Jésus, au revers d’une croix pectorale dans la cathédrale de Zadar.5 Dès le 7ème/8ème siècle, une Vierge orante était représentée au revers d’une croix pectorale orientale.6
En Arménie, la croix est inscrite sur des tablettes de pierre appelées khatchkars, qui servent de monuments commémoratifs et de marqueurs historiques (exemple).
Enfin, il existe un type d’image de crucifix ou de crucifixion dans laquelle les âmes du Purgatoire sont représentées sous la base de la croix. Voir cette section de notre étude de la « Descente aux Enfers. »
VÉNÉRATION SPÉCIALE
Certains crucifix font l’objet d’une vénération spéciale, tels que le Seigneur d’Esquipulas au Guatemala et le Seigneur de los Milagros au Pérou.
Pour un traitement scientifique plus approfondi de ce sujet, voir l’article de la Catholic Encyclopedia.

Préparé en 2016 par Richard Stracke, Professeur émérite d’anglais, Université d’Augusta, révisé 2016-10-15, 20, 2016-12-09, 2017-11-26.

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