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Ellington, Edward Kennedy « Duke »

29 avril 1899
24 mai 1974

L’un des compositeurs suprêmes du XXe siècle, Edward Kennedy Ellington est né dans une famille confortable de la classe moyenne à Washington, D.C. Fils d’un majordome, Ellington a reçu le surnom de « Duke » lorsqu’il était enfant en raison du soin et de la fierté qu’il portait à sa tenue. En vieillissant, son allure aristocratique et son élégance vestimentaire ont fait coller le surnom. Bien qu’il ait pris des leçons de piano à partir de 1906, il était également un peintre talentueux, et avant de terminer ses études secondaires, il s’est vu offrir une bourse de peinture parrainée par la NAACP pour l’université. À cette époque, cependant, ses intérêts se tournaient à nouveau vers la musique, en particulier le piano à temps de chiffon et à foulée. En 1918, quand Ellington épouse Edna Thompson, il dirige un groupe qui joue des airs populaires dans un style ragtime lors d’événements de la « société » blanche. Pour subvenir aux besoins de sa femme et de son fils, Mercer, né en 1919, Ellington a également travaillé comme peintre d’enseignes.

En 1923, encouragé par le pianiste Fats Waller, Ellington s’installe à New York pour être le pianiste et arrangeur des Washingtoniens. Lorsque le chef de l’ensemble, Elmer Snowden, part en 1924, Ellington prend la relève et dirige le groupe lors de ses premières apparitions sur disque. Les Washingtoniens ont fait de longs séjours au Club Hollywood, plus tard appelé le Kentucky Club, de 1924 à 1927. Dans cette période de formation, l’influence clé d’Ellington est le trompettiste Bubber Miley (1903-1932), dont le style guttural et plongeant ajoute un élément robuste teinté de blues aux compositions et arrangements auparavant distingués d’Ellington. Les solos grognants et lugubres de Miley ont inspiré les compositions les plus importantes d’Ellington dans les années 1920, notamment « East St. Louis Toodle-O » (1926), « Black and Tan Fantasy » (1927) et « The Mooche » (1928). Une autre composition importante de cette période, « Creole Love Call » (1927), présente un obbligato sans mots de la chanteuse Adelaide Hall.

Le 4 décembre 1927, le groupe d’Ellington fait ses débuts au Cotton Club de Harlem, une boîte de nuit entièrement blanche. L’engagement a duré de temps en temps pendant quatre ans et a donné à Ellington une audience radiophonique nationale, ainsi que la chance d’accompagner une variété de chorus et de numéros de danse spécialisés et de chanteurs, dépeignant souvent des aspects « primitifs » et « exotiques » de la culture afro-américaine. C’est dans cet environnement qu’il perfectionne le style, marqué par des climax énergiques et des sonorités envoûtantes, qui devient connu sous le nom de  » musique de la jungle « . »

Les fiançailles du Cotton Club ont fait d’Ellington l’un des musiciens les plus connus du jazz, célèbre non seulement pour ses airs éminemment dansants, mais aussi pour ses compositions qui ont attiré l’attention du monde de la musique classique. Au cours des années 1930, l’orchestre effectue de nombreuses tournées aux États-Unis et effectue des voyages en Europe en 1933 et 1939. Les enregistrements des années 1930 d’Ellington, qui ont connu un grand succès auprès du public blanc et noir, comprennent « Ring Dem Bells » (1930), « Mood Indigo » (1930), « Rockin’ in Rhythm » (1931), « It Don’t Mean a Thing If It Ain’t Got That Swing » (1932), « Sophisticated Lady » (1932), « Day-break Express » (1933), « Solitude » (1934), « In a Sentimental Mood » (1934), « In a Sentimental Mood » (1934),  » 1935), « Caravane » du tromboniste Juan Tizol (1937), « Je Laisse une Chanson sortir de Mon Cœur » (1938) et « Prélude à un Baiser » (1938). Le groupe d’Ellington au début des années 1940 est souvent considéré comme le meilleur qu’il ait jamais dirigé. Soutenu par le saxophoniste ténor Ben Webster, le bassiste Jimmy Blanton et l’assistant, compositeur et arrangeur d’Ellington Billy Strayhorn, l’orchestre a enregistré un certain nombre de chefs-d’œuvre, dont « Ko-Ko » (1940), « Concerto for Cootie » (1940), « In a Mellow Tone » (1940), « Cotton Tail » (1940), « Perdido » (1942) et « C-Jam Blues » (1942), ainsi que « Chelsea » de Strayhorn Pont » (1941) et « Prendre le train A » (1941). Ellington enregistre également dans des groupes dirigés par le clarinettiste Barney Bigard, les trompettistes Cootie Williams et Rex Stewart et le saxophoniste Johnny Hodges.

Dans les années 1940, Ellington s’intéresse de plus en plus à la composition étendue. Bien qu’il ait été le plus grand maître de la composition de jazz de quatre minutes, il s’est heurté aux limites de la longueur d’un disque de 78 tours. Dès 1934, il écrit la partition du court métrage Symphony in Black et, l’année suivante, enregistre Reminiscing in Tempo, une œuvre contemplative aux quatre côtés. Sa plus grande composition étendue est Black, Brown and Beige de cinquante minutes, créée au Carnegie Hall le 23 janvier 1943. Ce travail, qui comprenait le passage cantique « Come Sunday », dépeignait les Afro-Américains au travail et en prière, avec des vignettes sur des aspects de l’histoire, de l’émancipation au développement de Harlem en tant que communauté noire. D’autres œuvres étendues de cette période incluent New World-a-Comin’ (1943), La Suite Libérienne (1947) et La Mariée tatouée (1948). Ellington continue de publier des enregistrements plus courts, mais il y a moins de compositions courtes mémorables après le milieu des années 1940, bien que « The Clothed Woman » (1947) et « Satin Doll » (1953) soient des exceptions notables. En plus de composer et de diriger, Ellington était un excellent pianiste dans la tradition Harlem stride, et il a enregistré des duos mémorables avec le bassiste Jimmy Blanton en 1940.

Pendant l’ère bebop de la fin des années 1940 et du début des années 1950, le groupe d’Ellington décline en influence. Cependant, leur performance au Newport Jazz Festival de 1956, avec le solo électrisant du saxophoniste Paul Gonsalves sur « Diminuendo and Crescendo in Blue », réaffirme leur réputation et vaut à Ellington un article de couverture dans le magazine Time. Après cela, Ellington a emmené l’orchestre en Europe, au Japon, au Moyen-Orient, en Inde, en Amérique du Sud et en Afrique. L’orchestre a également réalisé des albums avec Louis Armstrong, Coleman Hawkins, Count Basie, Ella Fitzgerald et John Coltrane, et Ellington a enregistré en trio avec le batteur Max Roach et le bassiste Charles Mingus. Parmi ses nombreuses compositions plus tardives figurent Harlem (1951), A Drum Is a Woman (1956), Such Sweet Thunder (1957), The Queen’s Suite (1959), The Far East Suite (1967) et Afro-Eurasian Eclipse (1971). Ellington a également composé des musiques de films pour Anatomy of a Murder (1959) et Paris Blues (1961), nominé aux Oscars. Il a composé de la musique pour des ballets du chorégraphe Alvin Ailey (1931-1989), dont The River (1970) et Les Trois rois noirs, qui a une section dédiée au révérend Martin Luther King Jr. et a été composé dans les dernières années d’Ellington et créé en 1976. Au cours de sa dernière décennie, Ellington a également écrit de la musique religieuse pour trois événements qu’il a appelés « Concerts sacrés » (1965, 1968, 1973). Il s’agissait de vastes productions qui évoquaient son sens aigu de la spiritualité à travers la musique gospel et chorale, la danse et les hymnes reconnaissants.

À partir des œuvres Noires, Brunes et Beiges de 1943, de nombreuses œuvres étendues d’Ellington étaient des hommages à son héritage afro-américain et des démonstrations de sa fierté pour les réalisations des Afro-Américains. Ses nombreuses représentations plus courtes de Harlem vont de l’élégiaque « Drop Me Off in Harlem » (1933) au bruyant « Harlem Airshaft » (1940). Ses hommages les plus personnels sont peut-être ses deux comédies musicales, Jump for Joy (dont  » I Got It Bad and That Ain’t Good « , 1942) et My People (1963), toutes deux traitant du thème de l’intégration. Ce dernier comprend la chanson « King Fit la bataille d’Alabam. »

La musique d’Ellington était collaborative. Beaucoup de ses œuvres ont été écrites par des membres du groupe, et beaucoup d’autres ont été écrites collectivement, en synthétisant et en élargissant les riffs et les motifs en compositions unifiées. Les compositions d’Ellington ont presque toujours été écrites avec le style et les capacités d’un membre du groupe en particulier. Son collaborateur Strayhorn remarqua que, même si Ellington jouait du piano, son véritable instrument était son orchestre. Ellington était un penseur musical exceptionnellement original dont le son orchestral était marqué par des doublages instrumentaux sur des anches, des combinaisons ingénieuses d’instruments et l’utilisation minutieuse d’une variété de cuivres sourdins. La diversité du groupe était remarquable, contenant une extraordinaire variété de solistes magistraux et distinctifs, allant des improvisations douces et sensuelles du saxophoniste Johnny Hodges aux sons gutbucket du trompettiste Cootie Williams et du tromboniste « Tricky Sam » Nanton.

Dans le monde en constante évolution des big bands, la formation principale de l’orchestre d’Ellington a rarement changé. Les membres les plus importants de son groupe, avec leurs durées notées entre parenthèses, comprennent les trompettistes William « Cat » Anderson (1944-1947, 1950-1959, 1961-1971), Bubber Miley (1924-1929), Rex Stewart (1934-1945), Arthur Whetsol (1923-1924, 1928-1936) et Cootie Williams (1934-1945). 1929-1940, 1962-1973); le violoniste et trompettiste Ray Nance (1940-1963); les trombonistes Lawrence Brown (1932-1951, 1960-1970), Joe  » Tricky Sam » Nanton (1926-1946) et Juan Tizol (1929-1944, 1951-1953); Les saxophonistes alto Otto Hardwick (1923-1928, 1932-1946), Johnny Hodges (1928-1951, 1955-1970) et Russell Procope (1946-1974); les saxophonistes ténor Paul Gonsalves (1950-1970, 1972-1974) et Ben Webster (1940-1943, 1948-1949); Le saxophoniste baryton Harry Carney (1927-1974); les clarinettistes Barney Bigard (1927-1942) et Jimmy Hamilton (1943-1968); les chanteurs Ivie Anderson (1931-1942) et Al Hibbler (1943-1951); le batteur Sonny Greer (1923-1951); le bassiste Jimmy Blanton (1939-1941); et le compositeur et arrangeur Billy Strayhorn (1939-1967).

De son vivant, Ellington a été célébré comme une figure dominante de la culture américaine. Il chérit les nombreux prix et diplômes honorifiques qu’il a obtenus, notamment la médaille Spingarn (1959) et onze Grammy Awards. Ellington est resté gracieux, bien que beaucoup aient été scandalisés par le refus d’un comité du prix Pulitzer de 1965, fermement opposé à la reconnaissance de la musique « populaire », de lui décerner un prix spécial de composition. En 1970, Ellington a reçu la Médaille présidentielle de la Liberté par le président Nixon et a été fêté avec une célébration du soixante-dixième anniversaire à la Maison Blanche. Il meurt d’un cancer le 24 mai 1974.

Depuis la mort d’Ellington, son orchestre est dirigé par son fils, Mercer, lui-même trompettiste et compositeur de renom. En 1986, Duke Ellington est devenu le premier musicien de jazz afro-américain à apparaître sur un timbre-poste américain. Depuis les années 1980, il y a eu un intérêt croissant pour Ellington parmi les chercheurs, en particulier pour les compositions étendues, et parmi les fans de jazz, qui ont eu accès à une multitude d’enregistrements inédits. Une telle attention, qui a atteint son apogée en 1999, à l’occasion du centenaire de sa naissance, confirme inévitablement le statut d’Ellington non seulement comme le plus grand compositeur et chef d’orchestre de jazz, mais comme une figure unique dans l’histoire de la musique du XXe siècle.

Voir aussi Cotton Club; Jazz; Jazz dans la culture afro-américaine; Musique aux États-Unis; Médaille Spingarn

Bibliographie

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Danse, Stanley. Le monde de Duke Ellington. New York : Scribner’s, 1970.

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Nicholson, Stuart. Réminiscence dans le tempo: Un portrait de Duke Ellington. Boston : Northeastern University Press, 1999.

Destrier, Janna Tull. Duke Ellington : Une Biographie spirituelle. New York : Carrefour, 1999.

Tucker, Mark. Ellington: Les Premières Années. Urbana : Presses de l’Université de l’Illinois, 1991.

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Williams, Martin. La Tradition du Jazz, 2d rév. ed. New York : Oxford University Press, 1993.

Yanow, Scott. Duke Ellington, préface de Billy Taylor. Il s’agit de la première édition de la série.

martin williams (1996)
Bibliographie mise à jour

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