Posted on Leave a comment

La Galaxie d’Andromède

« Au-delà de la Voie Lactée se trouvent des milliards d’autres galaxies, dérivant à quelques millions d’années-lumière les unes des autres comme des nénuphars flottant à la surface d’un étang. »- Timothy Ferris dans Voir dans l’obscurité

Il y a un siècle, l’arrangement de l’univers n’était pas du tout bien compris. L’opinion majoritaire parmi les astronomes était que tout ce que nos télescopes pouvaient voir était organisé en un vaste système céleste — appelé la Voie lactée. Une opinion minoritaire, cependant, a soutenu que la Voie lactée n’était qu’une « île » d’étoiles, de gaz et de poussière, et qu’il y avait d’autres îles de ce type au-delà.

Un indice important de la bonne perspective semblait être caché dans les nébuleuses — des frottis de lumière flous (« nébuleuse » signifie « floue ») dont la nature avait été source de débats pendant des siècles. Certains étaient clairement des groupes de nombreuses étoiles, mais en 1907, il n’y avait aucun moyen de dire à quelle distance chaque groupe pouvait se trouver. D’autres étaient des taches indistinctes, plus susceptibles d’être le gaz et la poussière qui fournissent la matière première pour les nouvelles étoiles et planètes. De nouvelles façons de trouver les distances par rapport aux nébuleuses étaient désespérément nécessaires, tout comme de meilleurs télescopes pour obtenir des vues plus claires et plus lumineuses d’elles.

Les premières décennies du XXe siècle, parmi les plus productives de l’histoire de l’astronomie, fourniront les deux. Une façon d’utiliser des étoiles variables — des étoiles qui modifiaient leur flux lumineux au cours d’un cycle répété — a permis aux astronomes de déterminer des distances par rapport aux groupes d’étoiles qui n’avaient jamais été mesurées auparavant, et le plus grand télescope du monde, situé sur le mont Wilson dans le sud de la Californie, a été mis en service en 1918.

La clé pour régler le débat sur l’organisation de l’univers s’est avérée être un objet flou qui avait été observé et catalogué par de nombreux observateurs (dont William Herschel) appelé la Nébuleuse d’Andromède (d’après la constellation dans laquelle elle se trouvait). C’était l’entrée 31 dans le catalogue d’objets flous intéressants du 18ème siècle de Charles Messier, et est donc également appelé M31 par les astronomes.

Edwin Hubble

Edwin Hubble, photographié par feu James Stokley (D’après les Archives de la Société astronomique du Pacifique)

Dans les années 1920, M31 était clairement compris comme un groupe d’étoiles, mais personne ne savait où se situait ce groupe dans le schéma cosmique des choses. En utilisant des étoiles variables comme marqueurs de distance et le télescope géant du mont Wilson, Edwin Hubble (alors un jeune astronome peu connu) a pu montrer que la nébuleuse d’Andromède se trouvait à plus d’un million d’années-lumière de la Terre. C’était la plus grande distance jamais mesurée, et son annonce a valu une ovation lors de la réunion des astronomes au cours de laquelle elle a été lue pour la première fois en 1925.

De toute évidence, la Nébuleuse d’Andromède était un système d’étoiles tout à fait distinct de la Voie Lactée, et à bien des égards comparable à celle-ci. De cette simple observation, bientôt répétée pour d’autres nébuleuses étoilées, il est devenu clair que la Voie Lactée n’était qu’un seul système stellaire (ou galaxie) parmi une myriade d’autres. Ce fut la naissance de notre univers moderne de galaxies, si poétiquement célébré en Voyant dans l’obscurité.

Aujourd’hui, les astronomes ont mesuré la distance à la galaxie d’Andromède de manière beaucoup plus précise ; ils la trouvent distante d’environ 2 1/2 millions d’années-lumière. C’est une galaxie majestueuse en forme de spirale, semblable à notre Voie lactée, mais contenant beaucoup plus d’étoiles.

La galaxie d’Andromède est la galaxie majeure la plus proche de la nôtre. (Nous avons des galaxies voisines plus proches, mais elles sont beaucoup plus petites. Deux d’entre eux, les nuages de Magellan, peuvent être vus à l’œil nu depuis l’hémisphère sud de la Terre. Ils ressemblent à des morceaux détachés de la Voie lactée.) La Voie Lactée, la Galaxie d’Andromède et leur suite de quelques dizaines de galaxies plus petites forment ce que les astronomes appellent le Groupe local. Au cours des dernières décennies, il est devenu clair que la plupart des galaxies sont organisées en petits groupes comme le nôtre, et que les groupes appartiennent généralement à de grands amas de galaxies, contenant parfois des milliers de galaxies.

Les groupes et amas de galaxies, à leur tour, appartiennent souvent à de vastes superamas mesurant des centaines de millions d’années-lumière de diamètre. Avant que nos esprits ne commencent à tourner à ces échelles, retournons dans la galaxie d’Andromède et examinons-la de notre point de vue sur la planète à grains de poussière que nous appelons la Terre.

Andromède de Rob Gendler

Galaxie d’Andromède de Robert Gendler

Ce qui est remarquable, c’est que la région lumineuse centrale de la galaxie d’Andromède peut — quand il fait vraiment sombre, et que vous savez exactement où regarder — être aperçue à l’œil nu. Une paire de bonnes jumelles vous en montrera un peu plus, mais ne vous attendez pas à ce qu’elle ressemble à la photo dramatique de cette page prise par l’astronome amateur Robert Gendler. Il faut une longue exposition avec un bon télescope pour capter suffisamment de lumière faible de la galaxie pour révéler ses couleurs et les détails de sa structure en spirale.

Pourtant, si vous voyez la galaxie d’Andromède, considérez que vous voyez de la lumière vieille de 2,5 millions d’années, datant de l’époque où l’espèce humaine commençait tout juste à s’implanter sur la planète Terre. C’est la lumière qui a aidé l’humanité à comprendre pour la première fois le grand schéma de l’univers

.

Haut de page

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.