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Gli esseri umani non hanno guidato l’Australia's megafauna all’estinzione – cambiamento climatico

Quando le persone arrivarono per la prima volta in quello che oggi è il Queensland, avrebbero trovato la terra abitata da animali massicci tra cui goanna lunghi sei metri e canguri alti il doppio di

Abbiamo studiato le ossa fossili di questi animali negli ultimi dieci anni. I nostri risultati, pubblicati su Nature Communications, gettano nuova luce sul mistero di ciò che ha spinto queste antiche megafauna all’estinzione.

Le prime ossa furono trovate dal popolo Barada Barna durante le indagini sul patrimonio culturale sulle loro terre tradizionali a circa 100 km a ovest di Mackay, nella miniera di South Walker Creek. Il nostro studio condivide il primo scorcio affidabile dei giganti che vagavano per i tropici australiani tra 40.000 e 60.000 anni fa.

Questi megafauna erano i più grandi animali terrestri a vivere in Australia fin dai tempi dei dinosauri. Comprendere il ruolo ecologico che hanno svolto e l’impatto ambientale della loro perdita rimane la loro storia non raccontata più preziosa.

Mentre megafauna viveva a South Walker Creek, la gente era arrivata sul continente e si stava diffondendo attraverso di esso. Il nostro studio aggiunge nuove prove al dibattito sull’estinzione della megafauna in corso, ma sottolinea soprattutto quanto rimane da imparare dai reperti fossili.

Si trovano fossili che emergono dalle antiche pianure alluvionali di South Walker Creek.
Si trovano fossili che emergono dalle antiche pianure alluvionali di South Walker Creek. Fotografia: Rochelle Lawrence / Queensland Museum

La megafauna welcoming party

Abbiamo scavato fossili da quattro siti e fatto studi dettagliati dei siti stessi per trovare l’età dei fossili e capire com’era l’ambiente in passato.

I nostri risultati ci danno un’idea di come fosse la vita megafaunale nella savana tropicale australiana per un periodo di circa 20.000 anni, da circa 60.000 a 40.000 anni fa. Durante questo periodo, la megafauna settentrionale era diversa da quelle del sud.

Abbiamo trovato almeno 13 specie estinte finora a South Walker Creek, con megareptiles come predatori all’apice, e megamammals loro preda. Molte delle specie scoperte sono probabilmente nuove specie o variazioni settentrionali delle loro controparti meridionali.

Alcuni, come i coccodrilli estinti, si pensava si fossero estinti molto prima che le persone fossero sulla scena. Tuttavia, ora sappiamo che sono sopravvissuti in almeno un posto tra 60.000 e 40.000 anni fa.

Il canguro gigante di South Walker Creek potrebbe essere il più grande canguro mai trovato. Nella foto qui accanto al precedente detentore del titolo, Procoptodon goliah. La barra di scala è uguale a 1m.
Il canguro gigante di South Walker Creek potrebbe essere il più grande canguro mai trovato. Nella foto qui accanto al precedente detentore del titolo, Procoptodon goliah. Barra di scala è uguale a 1m. Illustrazione: V Konstantinov, A Atuchin, R Allen, S Hocknull/Queensland Museum

Immagina di avvistare per la prima volta un goanna di sei metri e il suo parente drago di Komodo, o di imbattersi in un coccodrillo terrestre e il suo cugino acquatico corazzato a piastre. I mammiferi erano ugualmente bizzarri, tra cui un gigantesco vombato dai denti a becco, uno strano marsupiale “orso-bradipo” e enormi canguri e wallaby.

Un canguro gigante ancora da nominare è il più grande mai trovato. Con una massa stimata di 274 kg, batte il precedente concorrente, il canguro golia dalla faccia corta, Procoptodon goliah.

Il più grande di tutti i mammiferi era il Diprotodon marsupiale di tre tonnellate, e il più letale era il predatore Thylacoleo. Accanto a questi giganti vivevano altre specie di megafauna che sopravvivono ancora oggi: l’emù, il canguro rosso e il coccodrillo marino.

Whodunnit? Le prove indicano cambiamenti ambientali

Perché queste megafauna si sono estinte? È stato sostenuto che le estinzioni erano dovute a caccia eccessiva da parte degli esseri umani, e si è verificato poco dopo la gente è arrivata in Australia.

Tuttavia, questa teoria non è supportata dalla nostra scoperta che una vasta collezione di questi antichi giganti sopravvisse ancora 40.000 anni fa, dopo che gli umani si erano diffusi in tutto il continente.

Semi fossili, foglie e insetti aiutano i paleontologi a ricostruire l'ambiente della megafauna. Scala bar è uguale a 1mm.
Semi fossili, foglie e insetti aiutano i paleontologi a ricostruire l’ambiente della megafauna. La barra di scala è uguale a 1 mm. Fotografia: Paul Tierney / Queensland Museum

Le estinzioni di questa megafauna tropicale si sono verificate qualche tempo dopo la formazione del nostro sito fossile più giovane, circa 40.000 anni fa. Il lasso di tempo della loro scomparsa coincise con continui cambiamenti regionali nell’acqua e nella vegetazione disponibili, nonché con un aumento della frequenza del fuoco. Questa combinazione di fattori potrebbe essersi rivelata fatale per la terra gigante e le specie acquatiche.

Il dibattito sull’estinzione della megafauna continuerà senza dubbio per gli anni a venire. Le nuove scoperte colmeranno le lacune chiave nel record. Con le lacune nel nord del continente il più grande ancora da colmare.

Con una sovrapposizione tra persone e megafauna di 15.000 a 20.000 anni, sorgono nuove domande sulla convivenza. Come ha fatto la gente a vivere con questi giganti durante un periodo di tale drastico cambiamento ambientale?

Mega-mammiferi provenienti dall'Australia tropicale del Pleistocene.
Megamammali da Pleistocene Australia tropicale. Illustrazione: V Konstantinov, A Atuchin, R Allen, S Hocknull/Queensland Museum

Quanto più cambiamento può sopportare l’Australia?

I grandi cambiamenti ambientali e le estinzioni non sono una parte insolita del nostro passato geologico, ma questa volta è personale; ci coinvolge. Durante il Pleistocene (il periodo che si è concluso con la più recente era glaciale), l’Australia ha subito importanti cambiamenti climatici e ambientali.

All’interno dello stesso bacino di questi nuovi siti di megafauna, uno studio mostra come i principali sconvolgimenti climatici iniziati circa 280.000 anni fa causarono la scomparsa di una diversa fauna della foresta pluviale. Questo mise in moto una sequenza di cambiamenti all’ecosistema che culminò nella perdita della megafauna a South Walker Creek circa 40.000 anni fa.

Megareptiles dell'Australia tropicale del pleistocene.
Megareptiles dell’Australia tropicale del Pleistocene. Illustrazione: V Konstantinov, A Atuchin, R Allen, S Hocknull / Queensland Museum

Non è ancora chiaro quale impatto abbiano avuto questi cambiamenti ambientali a lungo termine e la perdita della megafauna sulle specie sopravvissute.

Questa tendenza a lungo termine di estinzioni è stato dato un calcio lungo dai grandi cambiamenti per l’ambiente creato dagli esseri umani, che continuano oggi. All’inizio del 21 ° secolo in Australia abbiamo visto aumenti di inondazioni, siccità e incendi boschivi, e ci aspettiamo che questi aumenti continuino.

La documentazione fossile ci fornisce una finestra sul nostro passato che può aiutarci a capire il nostro presente. Come dimostra il nostro studio, il drammatico cambiamento ambientale richiede un pesante tributo alla sopravvivenza delle specie, specialmente per quelli in cima alla catena alimentare. Daremo ascolto agli avvertimenti del passato o ne subiremo le conseguenze?

• Scott Hocknull è senior curator of geosciences presso il Queensland Museum e ricercatore onorario presso l’Università di Melbourne; Anthony Dosseto è professore presso l’Università di Wollongong; Gilbert Prezzo è docente di paleontologia presso l’Università di Queensland; Lee Arnold è professore associato di scienze della terra dell’Università di Adelaide; Patrick Moss è un professore presso l’Università di Queensland; Renaud Joannes-Boyau è senior research fellow presso l’Università Southern Cross

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