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Una settimana prima delle elezioni, il presidente della Truett McConnell University Emir Caner ha detto ai compagni battisti del Sud: “Siamo in una battaglia per l’anima della nostra nazione e denominazione.”

Oltre 500 persone si sono riunite martedì sera per un evento di libertà religiosa nel campus dell’università di Cleveland, in Georgia, e in pochi giorni oltre 10.000 avevano guardato su Facebook. I relatori hanno criticato la correttezza politica e cancellano la cultura, esortando i credenti a concentrarsi sulla giustizia biblica rispetto alla giustizia sociale. Hanno pregato per la predicazione audace, biblica e la guida divina per le loro chiese e il paese.

Il conduttore radiofonico Todd Starnes ha caratterizzato il raduno come un tentativo “di salvare la più grande denominazione della nazione da un gruppo radicale di Mai Trombatori e ha svegliato i teorici critici della razza.”

Il gruppo responsabile dell’evento è il Conservative Baptist Network. Questa nuova coalizione di pastori e leader conservatori teme che la Southern Baptist Convention (SBC) stia andando alla deriva verso approcci più mondani e lontano dalle convinzioni di milioni di frequentatori della chiesa di tutti i giorni nei banchi (o, in tempi di pandemia, sugli schermi)—e credono che ora sia il momento di fare qualcosa al riguardo.

Le loro preoccupazioni sono emerse o accelerate negli ultimi quattro anni quando, come il resto del paese, i Battisti del Sud si sono trovati in disaccordo sulla presidenza di Donald Trump e sulla risposta appropriata ai crescenti disordini sociali a livello nazionale.

‘Heartbeat’ per rimanere nella SBC

Quello che era iniziato come incontri ad hoc alla fine del 2019 è diventato una rete formale nel febbraio di quest’anno, e ora la rete ha membri 6,000 e un consiglio direttivo di 54 persone composto da influenti Battisti del Sud: presidenti di seminari e università, leader di convention statali, evangelisti, politici e pastori, nomi che

Mentre il gruppo guadagna slancio, la domanda tra i partner della rete e gli oppositori è se l’ascesa della Rete battista conservatrice rappresenti una fessura nella Southern Baptist Convention o solo l’ultimo round di controversie denominazionali cicliche.

I primi membri della rete hanno iniziato a convocare l’anno scorso in Georgia, Tennessee, Texas e Louisiana, e hanno scoperto di avere preoccupazioni simili per quanto riguarda l’SBC. Alcuni pastori preoccupati per l’apparente opposizione a Trump da parte del braccio di politica pubblica della SBC ,l’Etica & Religious Liberty Commission (ERLC). Altri hanno suggerito che i recenti approcci al razzismo e agli abusi si basavano troppo sul pensiero secolare e diluivano la voce distintiva della denominazione.

Questi pastori sono venuti a vedere la leadership di SBC come fuori sincrono con i Battisti di rango e le entità SBC come non sufficientemente responsabili nei confronti della convenzione. Hanno accusato quella disconnessione, in parte, per un calo nel dare al fondo principale missioni e ministeri della SBC, il programma cooperativo. Tra il 2014 e il 2019, il totale annuale del fondo è diminuito di $16 milioni. Nel frattempo, il congresso continuò a subire una diminuzione del numero dei battezzati.

La Rete Battista conservatrice era la loro soluzione per unificare i Battisti del Sud e rinvigorire l’SBC per le missioni e l’evangelizzazione. ” Il battito del cuore della rete”, ha detto il pastore della Louisiana e il membro del consiglio direttivo del CBN Brad Jurkovich, doveva” rimanere parte dell’SBC “ma” aiutare ad avere una voce più coesa sull’affrontare le questioni.”

La coalizione di Battisti che condividono la prospettiva del CBN è” più grande di un piccolo angolo “della convenzione, ha detto Leo Endel, direttore esecutivo della Convenzione battista del Minnesota-Wisconsin, che vede il gruppo come una piccola ma vocale minoranza di” persone che guardano molto seriamente le agenzie nazionali e vogliono ritenerle responsabili.”

Pannello di libertà religiosa ad un evento della Rete Battista conservatrice tenutosi il 27 ottobre.

Immagine: Per gentile concessione della Rete Battista conservatrice

Pannello di libertà religiosa in un evento della Rete Battista conservatrice tenutosi il 27 ottobre.

Dall’esterno, l’idea di una rete battista conservatrice può sembrare inutile. Già i battisti del Sud sono più politicamente e teologicamente conservatori della maggior parte dei cristiani. All’interno della denominazione, i critici hanno messo in dubbio la sua esistenza pure. Alcuni non percepiscono che ci sia uno slancio sufficiente per portare avanti la rete, e temono che possa ferire piuttosto che aiutare le missioni e l’evangelizzazione della SBC.

I detrattori della rete—sebbene possano condividere preoccupazioni su questioni specifiche sollevate come respingere la teoria critica della razza o sostenere il presidente Trump—non sono d’accordo con la sua premessa. Dubitano dell’affermazione dei partner della rete che i leader della SBC si siano allontanati dalla sufficienza della Scrittura nella loro risposta a questioni politiche e sociali. In altre parole, dicono Battisti del Sud sono abbastanza conservatore senza la rete.

“Onestamente, non capisco perché esistano”, ha detto Ed Litton, ex presidente della Conferenza dei Pastori SBC e pastore della Redemption Church in Saraland, Alabama. “Non conosco un solo professore, seminario, o per quella materia un singolo pastore SBC che non con tutto il cuore stare con l’inerranza della Scrittura.”

Il presidente della SBC JD Greear ha espresso un sentimento simile all’inizio di quest’anno quando ha dichiarato: “Non lanciare una rete che dice che si tratta del recupero della teologia conservatrice o della missione quando non lo è davvero.”

Il presidente del Southern Baptist Theological Seminary Albert Mohler, che era il probabile candidato a succedere a Greear prima che la riunione annuale 2020 fosse annullata a causa del coronavirus, ha scherzato su Twitter a febbraio, ” La vera rete di battisti del Sud si chiama Southern Baptist Convention.”

Riallineamento conservatore, non rinascita conservatrice

Questa non è la prima volta che un gruppo di conservatori ha chiesto un riallineamento all’interno dell’SBC. Negli anni 1980 e 1990, Battisti del Sud ha risposto alla teologia progressista che si fa strada nei suoi seminari e in altre entità con un grande sforzo per ripristinare la leadership teologicamente conservatrice in tutta la SBC. L’era era conosciuta come la Rinascita conservatrice.

Paige Patterson, un architetto della Rinascita conservatrice, è stato tra i leader della SBC avvicinati dai fondatori della CBN mentre consideravano il lancio di una rete ufficiale, ma “non sta conducendo questo sforzo”, ha detto Jurkovich. (Il cognato di Patterson, Chuck Kelley, presidente in pensione del Seminario teologico Battista di New Orleans, e il suo ex capo dello staff Scott Colter sono coinvolti.)

I leader vedono anche le circostanze attuali come diverse dai decenni passati. ” Non abbiamo bisogno di un’altra rinascita conservatrice”, ha detto Mike Stone, membro del consiglio direttivo della CBN e presidente del Comitato esecutivo della SBC, ” perché la convenzione, almeno sulla carta, è esattamente all’interno della corrente principale della teologia conservatrice.”
Caner ha detto all’evento di questa settimana che la prima generazione di un movimento combatte per l’inerranza della Scrittura—come l’SBC ha fatto con la Rinascita—e la seconda per la sufficienza della Scrittura. “Non chiede:’ Ci credi?'”ha detto. “La seconda generazione chiede:’ Lo vivrai? E ‘ qui che ci troviamo oggi.”

Alcuni evangelici conservatori vedono l’eccessiva fiducia negli insegnamenti o nelle filosofie secolari per affrontare i problemi sociali come tradire l’idea che la Scrittura è tutto ciò di cui i cristiani hanno bisogno per una vita di fede e di servizio. Questa è spesso l’accusa contro i compagni di fede che parlano di questioni come la giustizia sociale.

Su questo fronte, una recente risoluzione (critical race theory e intersectionality arriva come allegato A. La dichiarazione è stata approvata la convenzione nella sua riunione annuale del 2019, citando entrambe le teorie utili per affrontare divisioni razziali, anche se “sono stato assunto da persone con visioni del mondo che sono contrari alla fede Cristiana.”

Affermare la teoria critica della razza come strumento per coinvolgere la cultura suggerisce un pericoloso desiderio di accogliere la cultura laica americana, ha detto Rod Martin, un uomo d’affari della Florida e membro del comitato esecutivo. Ha detto che l’affermazione della teoria che i membri della classe oppressiva “devono costantemente pentirsi” ma “non possono mai essere perdonati” non è “coerente con la Scrittura.”

Un documentario pubblicato lo scorso dicembre dai Ministeri dei Fondatori orientati al calvinismo, la presunta teoria critica della razza è stata avanzata dall’ERLC, dai seminari SBC e dal presidente Greear. Mentre Fondatori Presidente Tom Ascol non è ufficialmente coinvolto nella Rete Battista conservatore, leader della rete lo chiamano un amico.

Molti dei leader e delle entità prese di mira sulla teoria della razza critica hanno parlato della giustizia razziale, dell’importanza di ascoltare le minoranze razziali e diversificare la leadership. Nessuno ha parlato per approvare la teoria critica della razza, e alcuni l’hanno criticata. Il presidente del Southeastern Baptist Theological Seminary Danny Akin, per esempio, ha lodato un articolo intitolato “L’incompatibilità tra teoria critica e cristianesimo.”

Stone ha anche sfidato ciò che vede come la propagazione dell’ideologia non biblica all’interno della campagna altrimenti encomiabile di SBC per eliminare gli abusi sessuali. L “anno scorso, alcuni battisti del Sud erano preoccupati quando dopo l” Houston Chronicle exposé, Greear pubblicamente preso di mira dieci chiese per l ” esame sulle richieste di abusi sessuali senza prima contattare le congregazioni.

“La presunzione che siamo stati tutti abbandonati” relativi all’abuso “non nasce dalle statistiche”, ha detto Stone, lui stesso un sopravvissuto agli abusi e uno dei due autori principali di un emendamento dello statuto 2019 SBC per aiutare la convenzione a confrontarsi con gli abusi sessuali. “Sembra esserci questo desiderio di fare appello a una cultura di sinistra in America che non abbraccia il Vangelo.”

Flashpoints politici

Mentre i leader della Rete battista conservatrice dicono che la loro rete non è un braccio politico repubblicano, quelli intervistati da CT erano chiari sulla loro opposizione al Partito Democratico e sulle loro posizioni condivise con l’attuale presidente. Diverse figure politiche repubblicane fanno parte del consiglio direttivo, tra cui l’ex governatore dell’Arkansas Huckabee, l’ex membro del Congresso degli Stati Uniti Bob McEwen e il presidente del Consiglio per la ricerca familiare Tony Perkins.

Martin ha lamentato che i Battisti del Sud “che parlano di un desiderio di depoliticizzare il pulpito” sembrano dare copertura alla “politica del Partito democratico.”

La critica del presidente dell’ERLC Russell Moore a Trump e ai suoi sostenitori durante il ciclo elettorale del 2016 ha suscitato sospetti tra alcuni battisti del Sud che si sono attardati attraverso la formazione della Rete battista conservatrice e le elezioni di quest’anno.

Ha portato due volte all’azione investigativa, ma non molto da mostrare come risultato finora. In primo luogo, un comitato ad hoc trovato nel 2017 che a malapena qualsiasi chiese (0.0016%) ha trattenuto finanziamenti alla SBC dopo la posizione elettorale di Moore. La questione si è riproposta quest’anno quando il Comitato esecutivo ha invitato una task force a “rivedere le attività passate e presenti” dell’ERLC alla luce delle “preoccupazioni in corso.”L’ultimo studio è continuato nonostante l’opposizione del consiglio di fondazione dell’ERLC, che ha definito la query “ingiustificata, divisiva e irrispettosa.”Il rapporto della task force è stato ritardato a causa di sfide logistiche durante la pandemia, ma è previsto prima della riunione del Comitato esecutivo di febbraio 2021.

Nelle elezioni del 2020, anche il coinvolgimento di un membro dello staff ERLC recentemente scomparso in un pannello Evangelici per Biden è diventato un punto di infiammabilità. Moore ha risposto alle critiche con una dichiarazione che i membri dello staff dell’ERLC “non approvano o fanno campagna per nessun candidato” mentre lavorano per la commissione, ma “a volte esprimono le loro rispettive opinioni” dopo aver lasciato l’ERLC.

“Chiunque dica, ‘Sono appassionatamente pro-vita ma posso votare per ’—definiscono pro-vita in un modo che penso ceppi la definizione stessa della parola”, ha detto Stone.

Alcuni nella rete sono stati anche delusi dalle proposte per escludere il vicepresidente Mike Pence dal parlare come previsto alla riunione annuale della convenzione 2018. Jurkovich ha detto in un comunicato stampa conservatore Baptist Network, ” Come Battisti del sud non possiamo amare sia Gesù che l’America? Non è più giusto essere un pastore e un patriota?”

Un sondaggio di Pew Research rileva che il supporto degli evangelici bianchi per Trump è vicino ai livelli del 2016, con il 77% che sostiene il presidente. (Circa l ‘ 85 per cento dei Battisti del Sud sono bianchi.) Ma l’entusiasmo per Trump è aumentato notevolmente quest’anno. Mohler ha annunciato ad aprile che avrebbe votato per Trump quest’anno dopo averlo opposto pubblicamente in 2016.

Il membro del consiglio direttivo della rete battista conservatore Javier Chavez ha detto che la rete non è solo un gruppo di evangelici bianchi che sostengono Trump. Esso comprende anche Battisti neri e marroni che sostengono il presidente per le sue posizioni sulle questioni tradizionali pro-famiglia.

“Noi ispanici siamo conservatori”, ha detto Chavez, pastore di Amistad Cristiana, una chiesa ispanica a Gainesville, in Georgia. I democratici ” ci hanno fatto credere che votiamo in base alla nostra razza”, ma quando i problemi vengono presentati ai cristiani latini, “votano in base ai valori.”

A Way Forward

La rete battista conservatrice ha ospitato incontri negli ultimi mesi e sta pianificando un evento speciale all’incontro annuale SBC a Nashville il prossimo anno.

Sia la rete che i suoi detrattori dicono di volere l’unità nella SBC—che ha sempre funzionato come un gruppo di chiese indipendenti ma affiliate insieme per amore della comunione e della missione.

A giugno, il membro del comitato esecutivo SBC Jared Wellman ha affermato che la Rete battista conservatrice “ha preso il controllo” del Comitato esecutivo attraverso le nomine di Stone dei presidenti della sottocommissione nel suo ultimo incontro come presidente, che è caduto immediatamente prima dell’annuncio della formazione della Rete battista conservatrice. Stone ha negato l’accusa.

In futuro, Wellman ha suggerito, i leader della rete Battista conservatrice potrebbero esercitare un’influenza eccessiva sulle decisioni del Comitato esecutivo attraverso la loro leadership di sottocomitati. Sei membri del comitato direttivo della rete Battista conservatore sono nel comitato esecutivo, tra cui Tom Tucker, il suo vice presidente.

Il pastore dell’area di Atlanta Aaron Menikoff, che non è associato a nessuna delle due parti nella discussione sulla Rete Battista conservatrice, ha detto di comprendere alcune delle critiche della rete. Ha votato contro la risoluzione critica teoria della razza, per uno.

Ma è preoccupato che sia la rete che i suoi detrattori possano caricarsi l’un l’altro senza fornire ampie prove a sostegno delle loro affermazioni. Si preoccupa anche che la rete battista conservatrice possa portare i non credenti a pensare che i battisti del Sud siano più infastiditi dalla teoria critica della razza di quanto non lo siano dal razzismo.

“Corriamo il rischio di alzare il volume sulla nostra discordia a tal punto che stiamo rendendo più difficile per i nostri vicini ascoltare la buona notizia di Gesù Cristo”, ha detto Menikoff, pastore della Mount Vernon Baptist Church a Sandy Springs, in Georgia. “La risposta non è smettere di essere in disaccordo. La risposta è iniziare a non essere d’accordo molto bene e davvero pazientemente.”

David Roach è uno scrittore a Nashville.

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